Dringen in kabelsector

AOL Time Warner is eindelijk begonnen de ingewikkelde structuur van zijn divisie Time Warner Entertainment (TWE), waar ook de kabelbelangen deel van uitmaken, te ontrafelen. Daardoor lijkt het erop dat het Amerikaanse mediaconcern een eind zal weten te maken aan een treurigstemmende reeks nare berichten. Een beursgang van Time Warner Cable ligt in het verschiet. Maar ook de kabelbelangen van het Franse Vivendi komen mogelijk op de markt, wat ongunstig zou zijn voor hen die van een beursgang van Time Warner Cable willen profiteren.

De voorwaarden van de Time Warner-overeenkomst suggereren dat de andere aandeelhouder van TWE, AT&T Broadband, veel vertrouwen heeft in de toekomstige waardering van kabelbelangen. TWE is in 1994 opgezet als een joint venture, waarin naast de kabelactiviteiten ook televisieproducent HBO en filmproducent Warner Brothers Studios werden ondergebracht. Na een recente reorganisatie bezit AT&T 27 procent van de aandelen, maar ligt de beslissingsbevoegdheid bij AOL. Als de berichten kloppen, krijgt AOL straks de volledige zeggenschap over de productiebedrijven, terwijl de kabelactiviteiten verhuizen naar een nieuw bedrijf, waarvan naar verwachting 21 procent in handen zal komen van AT&T. Ter compensatie ontvangt AT&T 2,1 miljard dollar in cash en 1,5 miljard dollar in AOL-aandelen.

Om op de 8,5 tot 9 miljard dollar uit te komen, die vermoedelijk met de overeenkomst is gemoeid, moet de waarde van het resterende belang van AT&T in het nieuwe kabelbedrijf rond de 5 miljard dollar bedragen. Dat betekent dat het bedrijf in zijn geheel zo'n 25 miljard dollar aan aandeelhouderswaarde vertegenwoordigt. Tel daar de 8 miljard dollar aan schulden bij op, die analisten aan Time Warner Cable toeschrijven, en de daaruit voortvloeiende bedrijfswaarde van 33 miljard dollar komt neer op het zeer florissante niveau van twaalf maal de verwachte winst vóór rente en belastingen over 2002.

Maar dit zijn allemaal theoretische bedragen. De Time Warner-overeenkomst komt tot stand onder een ongunstig gesternte. De Amerikaanse kabelbelangen van Vivendi Universal, die vorig jaar van USA Networks werden overgenomen, worden waarschijnlijk samengevoegd met die van Liberty Media en vervolgens ook naar de beurs gebracht. Doordat moederconcern Vivendi in zware financiële problemen verkeert, lijkt het erop dat de prijzen voor kabelbelangen volgend jaar eerder omlaag dan omhoog zullen gaan.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.