Canadese premier kondigt aftreden aan

De Canadese premier Jean Chrétien zal begin 2004 aftreden, ruim anderhalf jaar voor zijn huidige regeertermijn afloopt. Dat heeft de premier gisteren onverwachts aangekondigd tijdens een bijeenkomst van de regerende Liberale Partij.

Chrétien, de langstzittende Westerse regeringsleider, deed zijn aankondiging in reactie op de groeiende onrust binnen zijn partij over zijn leiderschap. Hoewel de liberalen onder Chrétiens aanvoering sinds 1993 driemaal een absolute meerderheid hebben behaald bij de parlementsverkiezingen, heeft een groeiend aantal parlementsleden dit jaar te kennen gegeven dat het tijd wordt dat de premier de fakkel overdraagt.

De druk op Chrétien om af te treden, is met name toegenomen sinds hij begin juni zijn belangrijkste rivaal om het partijleiderschap, voormalig minister van Financiën Paul Martin, ontsloeg. Dat leidde tot een tweespalt binnen de partij. De populaire Martin voert sindsdien een ware zegetocht door het land, en wordt uitgenodigd voor spreekbeurten en lokale partijbijeenkomsten. Hij leek een goede kans te maken om Chrétien te onttronen bij een partijcongres in februari volgend jaar. Met zijn aankondiging van gisteren heeft Chrétien echter een stemming over zijn partijleiderschap bij die gelegenheid afgewend. De 68-jarige Chrétien zal nu nog achttien maanden kunnen regeren – een periode die zijn tienjarig jubileum als premier zal bevatten.

De opvolgingsstrijd is in de Canadese media in alle hevigheid losgebroken. Naast Martin, wordt aangenomen dat ook vice-premier John Manley, oud-minister Brian Tobin, voormalig vice-premier Sheila Copps en minister van Industrie Allan Rock, zullen meedingen om het leiderschap. Hoewel Martin als koploper de race om de opvolging van Chrétien ingaat, heeft hij de klok tegen: hij zal 65 zijn wanneer een nieuwe leider wordt aangewezen. De nieuwe partijleider wordt automatisch premier.

De huidige regeerperiode van de liberalen loopt vervolgens in de herfst van 2005 af. In de peilingen blijft de Liberale Partij vooralsnog veruit de grootste partij.