Sprintkoning Zabel heerst na opgave McEwen

In de Noordoostpolder verloor de Ronde van Nederland gisteren in de eerste etappe een van zijn grootste attracties. Geplaagd door de naweeën van een valpartij in Hamburg bij de wereldbekerwedstrijd HEW Cyclassics stapte Robbie McEwen bij Emmeloord in de ploegleiderswagen van Walter Planckaert. De ritzege ging naar de Duitser Erik Zabel.

Lachend was McEwen een paar uur eerder bij de Jaarbeurs in Utrecht van start gegaan, met een zuur gezicht kwam 125 kilometer later een einde aan de koers waar hij zijn Australische kampioenstrui extra glans had willen geven met één of meer ritzeges. Een handvol dagtoeristen zag het tafereel met verbazing aan.

McEwen was een van de favorieten voor de dagprijzen. De meeste etappes in de Ronde van Nederland zijn de sprinters op het lijf geschreven. Aan het einde van de 220 kilometer lange vlakke eerste rit draaide het gistermiddag in een broeierig Leeuwarden op een massasprint uit. De Duitse sprintkoning Zabel was de snelste, voor de Wit-Rus Alexander Usov en Jans Koerts, de beste Nederlandse sprinter. Zabel kreeg de oranje leiderstrui om zijn schouders.

Voor de organisatie van de 42ste editie van de Ronde van Nederland was het uitvallen van McEwen de tweede klap binnen een paar dagen. Terecht pochten de organisatoren vooraf met het fraaie deelnemersveld, waarin vrijwel de gehele wereldsprinttop was vertegenwoordigd. Zabel, McEwen, de Italiaan Mario Cipollini, de Est Jaan Kirsipuu, de Belg Tom Steels en de Nederlandse kampioen Stefan van Dijk stonden op het affiche. Daar kwam de Spaanse wereldkampioen Oscar Freire nog bij.

De eerste die afhaakte was Cipollini. De Italiaan ontbrak vorige maand in de Ronde van Frankrijk omdat zijn ploeg Acqua & Sapone niet was uitgenodigd door de Tourdirectie. Vlak voor de vijfdaagse etappewedstrijd van Utrecht naar Landgraaf (zaterdag) had de 35-jarige Cipollini zich afgemeld. Hij voedde met zijn afzegging de berichten dat hij binnenkort zijn imposante carrière beëindigt.

Door af te stappen beroofde McEwen de Ronde van Nederland van een paar spannende ontknopingen. De strijd om de groene trui in de Tour, het tricot dat de afgelopen zes jaar in bezit kwam van Zabel, viel dit jaar in het voordeel van de renner van Lotto uit. In Nederland had de Duitser zich kunnen revancheren voor de nederlaag die hij in Frankrijk leed. Hoe oppermachtig hij ook was, door het ontbreken van McEwen had zijn ritzege minder glans.

Met een paar dagen rust en wat inspanningen van een fysiotherapeut moet het seizoen over anderhalve week een vervolg kunnen krijgen, reageerde McEwen nadat hij in de Noordoostpolder zijn laatste meters had getrapt. Het wereldkampioenschap op 13 oktober in België, zijn tweede vaderland, is naar zijn zeggen niet in gevaar. Op het circuit van Zolder is hij een van de favorieten. Het vlakke parkoers is in het voordeel van de sprinters.

Voor Tom Steels is het WK in eigen land nog ver weg. Na een week verliet hij de Tour de France door de zijdeur, bij een gebrek aan vorm en conditie. Ernstige vermoeidheid als gevolg van een virus speelt de schuchtere Belg uit de ploeg van Mapei al lange tijd parten. Na een periode van veel rusten en veel trainen begon Steels gisteren aan de Ronde van Nederland, zijn eerste wedstrijd sinds die abrupt afgebroken Tour.

Vijftiende werd hij in Leeuwarden, goed genoeg om hoop uit te putten voor de komende dagen, waar hij de basis wil leggen voor een succesvol WK; zo vaak gebeurt het immers niet dat je voor eigen volk in de nationale kampioenstrui aan de start van het wereldkampioenschap kan verschijnen. ,,Als ik goed door deze Ronde kom, heb ik nog vijf tot zes weken om op niveau te komen. In Parijs-Tours, een week voor het WK, hoop ik de goede vorm weer te pakken te hebben. Dan komt het WK wat mij betreft juist op tijd.''

Een ander zorgenkind in het peloton is Jeroen Blijlevens, ooit 's lands beste sprinter. Hij herstelt van een virus aan de luchtwegen dat hem vierenhalve maand van de fiets hield. Hij is nog niet zeker van een contract voor volgend jaar. Daarom zou een goed resultaat in de Ronde van Nederland deze week voor de renner uit de Domo-ploeg van grote waarde zijn. In Leeuwarden hield hij zich na drie omlopen door het centrum van de stad verre van de strijd om de overwinning. Het was betrekkelijk lang wachten op de renner die zijn bijnaam Jerommeke, een verwijzing naar de krachtpatser uit Suske en Wiske, al lang geen eer meer aandoet. Anoniem reed hij tegenover schouwburg de Harmonie over de streep, als 51ste.