Opnieuw gijzeling door Abu Sayyaf

Rebellen van de moslimextremistische groepering Abu Sayyaf hebben in het zuiden van de Filippijnen opnieuw mensen gegijzeld. Het gaat om acht Filippijnen die op het eiland Jolo gevangen zijn genomen door de mannen van de eenarmige Radulan Sahiron, een van de vijf leiders van Abu Sayyaf.

De gijzeling vond plaats ondanks herhaalde pogingen van het Filippijnse leger om de groep uit te schakelen. Tot eind juli werd het daarbij geholpen door Amerikaanse militaire adviseurs. De Verenigde Staten menen dat Abu Sayyaf – Dragers van het Zwaard – een cel van de terreurorganisatie Al-Qaeda is. De VS beschouwen Zuidoost-Azië als het `tweede front in de strijd tegen het terrorisme'.

Enkele uren voordat de acht Filippijnen gevangen werden genomen, waarschuwde de regionale militaire bevelhebber, generaal Ernesto Carolina, voor een nieuwe massa-gijzeling door Abu Sayyaf. De rebellen zeggen te vechten voor een onafhankelijke islamitische staat op het eiland Mindanao, maar houdt zich uitsluitend bezig met ontvoeringen voor losgeld. De groep had facties op Jolo en het buureiland Basilan. Volgens Carolina zijn de rebellen dankzij de militaire steun van de VS van dat laatste eiland verdreven. Maar het vernietigen van de factie op Jolo stond niet in de taakomschrijving van de Amerikanen, en daar is Abu Sayyaf volgens de generaal nog sterk.

Begin juni kwam er na ruim een jaar een einde aan de laatste gijzeling van de groep, toen het Filippijnse leger drie gegijzelden probeerde te bevrijden. Twee van hen, een Amerikaanse man en een Filippijnse vrouw, kwamen daarbij tijdens een vuurgevecht om het leven. De echtgenote van de Amerikaan, Gracia Burnham, overleefde de legeractie.

Abu Sayyaf beleefde zijn grootste succes toen het na bemiddeling van Libië naar schatting 25 miljoen dollar kreeg voor de vrijlating van tien Westerse toeristen. De groep kocht van het geld onder meer wapens en speedboten waarmee nieuwe gijzelingen werden uitgevoerd. Veel gegijzelden komen vrij doordat familieleden losgeld betalen, maar vaak ook worden ze door de rebellen onthoofd.