Qwest verkoopt Gouden Gidsen voor 7 mrd dollar

De geplaagde Amerikaanse telefoonmaatschappij Qwest is gisteren akkoord gegaan met de verkoop van zijn Gouden Gidsen-uitgeverij voor 7 miljard dollar aan twee groepen investeerders. Het uiteindelijke bod viel 1 tot 3 miljard dollar lager uit dan analisten hadden verwacht, maar zij wezen op de noodzaak van Qwest om zijn torenhoge schulden te lenigen om een dreigend bankroet af te wenden.

Welsh, Carson, Anderson & Stowe, en de Carlyle Group arrangeerden een zogeheten leveraged buy out, waarbij een beursgenoteerde onderneming privaat wordt overgenomen met geleend geld, meestal om het management te kunnen overnemen. Door de verkoop zou Qwest tenminste tot 2005 aan zijn betalingsverplichtingen kunnen voldoen.

Eerder ontving Qwest, de dominante telefoonmaatschappij in veertien staten in het westen van de Verenigde Staten, een bod van 3 miljard dollar op een deel van QwestDex, de betreffende gidsenuitgeverij. Dat bod werd uiteindelijk afgewezen ten gunste van het bod van Carlyle en Welsh. Carlyle is een in Washington gevestigde en in defensie-industrie gespecialiseerde beleggingsmaatschappij, waarin prominente oud-politici figureren. Welsh is een kleinere New Yorkse firma, met vooral belangen in de medische sector. Beide zullen 775 miljoen dollar aan kapitaal inbrengen. De rest komt van deelnemende banken.

Qwest had volgens analisten gehoopt op een opbrengst van 8 à 10 miljard dollar. ,,Ik ben een beetje teleurgesteld dat Qwest niet in staat was om er iets meer uit te halen'', aldus analist Bruce Allen van Cascade Financial Management in Denver. ,,Aan de andere kant ben ik opgelucht want de geplande verkoop was een groot obstakel.''

Qwest, dat door justitie en de Securities and Exchange Commission, de Amerikaanse beursautoriteiten, op meerdere punten wordt onderzocht op fraude, dreigt bijna te bezwijken onder zijn schuldenlast van 26,4 miljard dollar. Die schuld is veroorzaakt door een al te agressieve expansie van het glasvezelkabelnetwerk gefinancierd met vreemd vermogen. Door het afstoten van het lucratieve QwestDex, een serie commerciële telefoongidsen, moet het bedrijf, gevestigd in Denver, zich weer richten op zijn kernactiviteiten: het aanbieden van telefoondiensten aan zo'n twintig miljoen Amerikanen.

De leveraged buy out, die in twee fases verdeeld over de komende twaalf maanden moet worden afgerond, zou met een waarde van ruim 7 miljard dollar de grootste zijn sinds de legendarische van 25 miljard dollar van het Amerikaanse voedingsconcern RJR Nabisco door durfinvesteerder Kohlberg Kravis Roberts & Co in 1989, in detail beschreven in de bestseller `Barbarians at the Gate'.