Onbekende Beem weerstaat eindsprint Woods

De onbekende Amerikaanse golfer Rich Beem heeft dit weekeinde het `US PGA' gewonnen, de vierde en laatste major van het jaar. Hij wist op de laatste dag een indrukwekkende eindsprint van Tiger Woods, de beste golfer ter wereld, af te slaan en won daarmee de eerste grote titel uit zijn carrière. Woods maakte gisteren in de slotronde vier birdies (één slag onder het gemiddelde) op de laatste vier holes van het PGA-kampioenschap. Maar zijn ronde van 67 slagen was niet goed genoeg om Beem, die een slotronde van 68 maakte, in te halen. Beem eindigde met 278 slagen, tien onder par (het baangemiddelde) en verdiende 990.000 dollar met zijn zege. De leider na drie van de vier rondes, de Amerikaan Justin Leonard, speelde geen rol door een desastreuze slotronde van 77 slagen.

Woods maakte het zichzelf gisteren moeilijk met bogey's (een slag boven het gemiddelde) op de dertiende en veertiende hole, voor hij aan zijn eindsprint begon. Maar hij was ook complimenteus over de winnaar. ,,Hij speelde heel goed'', zei Woods over Beem. ,,Het is indrukwekkend om zo'n ronde te kunnen spelen als het nodig is. Soms helpt het om een beetje naïef te kunnen zijn in dergelijke situaties omdat je ze nog niet eerder hebt meegemaakt.''

De 31-jarige Beem is een voormalige verkoper van mobiele telefoons en autoradio's uit Texas en heeft een reputatie als een stevige stapper. Beem leerde het spel van zijn vader, die golfleraar en manager was op verschillende golfbanen voor het Amerikaanse leger. Toen het hem niet lukte door te breken naar de lucratieve, grote Amerikaanse proftour en hij bleef steken in toernooien uit de lagere divisies, stopte hij met golfen. Hij volgde zijn vriendin naar Seattle en probeerde het als verkoper. Maar hij kon het spel niet vergeten en waagde in 1997 een tweede poging om zich te kwalificeren. Eenmaal op de `tour' bleek hij een zo grote fan van het uitgaansleven, samen met zijn caddie Steve DuPlantis, dat er een boek over zijn avonturen is geschreven – `Bud, Sweat and Tees' – met als ondertitel: A walk on the wild side of the PGA Tour.

Gisteren bleek Beem, inmiddels getrouwd en tot rust gekomen, de bescheidenheid zelf. ,,Jongens als ik horen helemaal niet mee te doen in de finale van een major. Ik probeerde vooral mijn eigen spel onder controle te houden. Dat is goed gelukt, mede door mijn vrijblijvende instelling. Ik heb hier in Chaska steeds het gevoel gehad dat ik niets te verliezen had.''

De US PGA, dit jaar gespeeld op de Hazeltine National golfbaan in Chaska in Minnesota, is de minst prestigieuze van de vier majors, die wat betreft hun status vergelijkbaar zijn met de grand-slamtoernooien in tennis. Woods heeft dit jaar de eerste twee majors gewonnen, de Masters en de US Open. Bij de British Open, de enige van de vier majors die niet in de Verenigde Staten wordt gespeeld, ging de Zuid-Afrikaan Ernie Els er met de zege vandoor.

Acht van de negen beste spelers waren Amerikanen. Eerste niet-Amerikaan was Vijay Singh (Fiji), als achtste. Beste Europeaan was de Spanjaard Sergio Garcia. Met 289 slagen werd hij gedeeld tiende.