Heineken op volle sterkte in Britse markt

Brouwer Heineken gaat zijn bier in Groot-Brittannië, dat minder alcohol bevat, vervangen door het gewone Heineken. Maar ook de Belgische concurrent Interbrew zit niet stil.

Britse bierdrinkers krijgen volgend jaar Heineken-bier op volle sterkte.

Aanleiding is Heinekens beëindiging vorige week van een overeenkomst met de Belgische concurrent Interbrew, vooral bekend als eigenaar van Stella Artois. Interbrews contract om Heineken te brouwen en op de markt te brengen, dat de Belgen in handen kregen toen ze in mei 2000 de Britse brouwer Whitbread overnamen, loopt eind dit jaar af.

Heineken werd dertig jaar geleden in Groot-Brittannië geÏntroduceerd als een bier met minder alcohol (ruim 3 procent), het zogeheten cold filtered bier. Dat slappe bier paste in een markt waar de klanten vooral te vinden waren onder zwaardrinkende fabrieksarbeiders die ook bij de lunch al een biertje dronken.

Maar tijden en smaken zijn veranderd en Britten drinken inmiddels liever sterkere pilsjes in kleinere hoeveelheden. Vanaf het begin van 2003 zal de Nederlandse brouwer daarom Heineken Premium Beer, dat het gangbare percentage van 5 procent alcohol bevat, als enige merk hanteren in het Verenigd Koninkrijk. Heineken cold filtered en Heineken Export worden van de markt gehaald.

Volgens Heineken, dat ongeveer 4 procent van de Britse biermarkt beheerst en dat er ook het merk Amstel verkoopt, zullen de marketingcampagne en het opzetten van een Brits kantoor in 2003 ongeveer 20 miljoen euro kosten. De Nederlandse onderneming zei ook dat het in het Verenigd Koninkrijk tijdens deze camagne quitte hoopt te draaien op operationeel niveau.

Interbrew is in grootte de derde brouwer in het Verenigd Koninkrijk met een marktaandeel van 16 procent. De brouwer gaat het wegvallen van zijn Heineken-volume op de Britse markt, de op één na grootste biermarkt van Europa, proberen op te vangen met het merk Castlemaine, dat het in licentie gaat brouwen voor Lion Nathan uit Nieuw-Zeeland. Castlemaine hoort, net als Carling en Stella Artois, tot de tien grootste biermerken op de Britse markt. Interbrew neemt de licentie over van Carlsberg, dat het merk verwaarloosde.

Opmerkelijk is dat Interbrew bovendien een ander Heineken-merk, het Ierse stout Murphy's, gaat brouwen en verkopen. Murphy's is volledig in handen van Heineken, maar werd in het Verenigd Koninkrijk eveneens gebrouwd en verkocht door Whitbread.

Daarmee lijkt Interbrew het omzetverlies van Heineken grotendeels te kunnen compenseren, zo verwachten analisten. ,,Interbrew zal zijn verkoopmarge op Heineken verliezen, maar wat het terugkrijgt is de marge op de verkoop en op het brouwen van Castlemaine. De impact in het eerste jaar zal nét negatief zijn'', zegt analist G. Rijk van zakenbank ING Barings.

Op de Britse biermarkt wordt verder geen grote opschudding verwacht: Scottish and Newcastle blijft met merken als Kronenbourg en Fosters marktleider met een marktaandeel van 28 procent, gevolgd door de Amerikaanse Coors Brewers met een aandeel van 18,5 procent met zijn merken Carling en Worthington.

,,Dit was de meest waarschijnlijke mogelijkheid'', zegt analist A. Groen van de Rabobank over de Britse plannen van Heineken. ,,Dus het komt niet als een verrassing.''

Groen verwacht dat de winst van Heineken in het Verenigd Koninkrijk zal kunnen stijgen, omdat de marges van het eigen premium-bier hoger zijn dan de winsten die Heineken maakte met de Whitbread-licenties. ,,Op de korte termijn kost de verandering geld, maar op langere termijn gaan de winsten omhoog'', zei Groen.