Wolters laat Houghton varen

`Wie het laatst kwam, moet als eerste weg' is meestal het adagium bij geplaagde ondernemingen met overtollig personeel. Het Franse conglomeraat Vivendi breidt dit principe uit door de Amerikaanse uitgever Houghton Mifflin al een jaar na aankoop bovenaan zijn lijstje te zetten van belangen die verkocht moeten worden.

Daar is in dit geval ook alle reden toe. De uitgever zal als eerste worden verkocht omdat verkennende gesprekken met potentiële kopers hebben aangetoond dat er een gerede kans is op een biedingenstrijd.

Houghton Mifflin beheerst ongeveer een vijfde van de Amerikaanse markt voor educatieve uitgaven. De belangrijkste concurrenten, Reed Elsevier, het Britse Pearson en het Amerikaanse McGraw-Hill, zouden het bedrijf waarschijnlijk graag willen inlijven. En precies om die reden verhinderen de Amerikaanse mededingingswetten dat.

Iedere verkoop waarbij één of meer van deze concurrenten betrokken wordt, zou waarschijnlijk veel tijd vergen door de noodzakelijke onderhandelingen met de toezichthouders over een opdeling van Houghton. Het beetje bij beetje verkopen van het bedrijf kan een goede manier zijn om de opbrengst te verhogen, maar het lijkt erop dat Vivendi zich wegens torenhoge schulden geen verder uitstel kan veroorloven.

Van de grote uitgevers met een educatieve portefeuille heeft alleen Wolters Kluwer geen divisie in de Verenigde Staten. In theorie staat het de Nederlandse uitgever dus vrij om een bod uit te brengen op Houghton Mifflin in zijn geheel.

Het concern heeft belangstelling voor een strategische overname, omdat de opbrengst die de verkoop van zijn wetenschappelijke uitgeverij Kluwer Academic Publishers met zich meebrengt geherinvesteerd moet worden. Maar op dit moment wimpelt Wolters Kluwer iedere zinspeling op het betreden van een nieuwe markt af, omdat het Amsterdamse uitgeefconcern liever zegt te willen groeien in de landen waar het al is gevestigd.

Dat betekent dat participatiemaatschappijen als kandidaten overblijven. Naar verluidt is de branche zeer geïnteresseerd. Nu onderwijs in de Verenigde Staten een beleidsprioriteit is geworden, lijkt het uitgeven van educatieve boeken een solide belegging met navenant rendement.

Het probleem voor Vivendi is dat participatiemaatschappijen met Houghton Mifflin niets te winnen hebben in termen van marktaandeel of synergie, en dus waarschijnlijk een minder interessante prijs zullen bieden.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.