James Cromwell

In een reeks profielen van hedendaagse filmsterren deze week de Amerikaanse acteur James Cromwell, die de boer speelde in `Babe' en nu de president van Amerika is in `The Sum of All Fears'.

Voor James Cromwell in 1995 een boer speelde, zag hij er niet uit als een boer, voor zover iemand zou kunnen zeggen hoe boeren eruitzien. Voor 1995 was Cromwell (Los Angeles, 27 januari 1940) vooral lang. Zijn lijf was lang, zijn gezicht was lang, zijn neus was lang. Cromwells vader raadde zijn zoon om die reden af om acteur te worden. Wegens zijn lengte zou James hij nooit jeune premier kunnen zijn. Zelf was vader Cromwell regisseur van populaire Hollywoodfilms als Of Human Bondage en Anna and The King of Siam voor hij in 1950 op de blacklist terecht kwam wegens vermeende communistische sympathieën. Toch acteerde James Cromwell al jaren voor hij in 1995 onsterfelijk werd in Babe, als de boer die zijn varken schapen laat hoeden. Cromwell had ingenieur moeten worden, maar na een bezoek aan een filmset van zijn vader veranderde hij toch van gedachten. Hij speelde hoofdrollen op het toneel en bijrollen in films als Revenge of the Nerds en Pink Cadillac. Op televisie was hij onder meer Stretch Cunningham, de vriend van Archie Bunker in All in the Family. Zijn vader leek gelijk te krijgen. Eind jaren tachtig zei Cromwell het acteren even vaarwel en ging werken op een school voor jeugdige criminelen.

Een varken veranderde zijn leven. Babe van Chris Noonan leverde Cromwell een Oscarnominatie voor beste bijrol op. Daarna speelde hij nooit meer een boer. Hij werd ook niet getypecast als lieve man van weinig woorden. Babe maakte zo'n indruk dat Cromwell meteen geanti-typecast kon worden. Curtis Hanson koos juist hem voor de rol van politiechef in L.A. Confidential (1997) omdat niemand zou geloven dat de boer uit Babe een slechterik kon zijn. Sindsdien is Cromwell rollen blijven spelen waarvoor het een vereiste is dat niet snel duidelijk wordt aan welke kant hij staat, onder meer in The Green Mile, The General's Daughter, RKO 281 en Snow Falling On Cedars. Cromwells mond kan een zuinig streepje worden terwijl zijn ogen blijven lachen, Cromwells ogen kunnen koud zijn tijdens een vriendelijke grijns. Met Cromwells fysieke eigenschappen kunnen regisseurs en kostuumontwerpers vele kanten op. Zelfs als hij de Amerikaanse president speelt, zoals nu in The Sum of All Fears, weet je lang niet wat je van hem denken moet.

Over het opnemen van de laatste scène van Babe heeft Cromwell een mooie anekdote. Als het varken de schapenhoedwedstrijd heeft gewonnen, zegt de boer alleen maar `That 'll do, pig, that 'll do'. Over dat moment zegt Cromwell: ,,Ik zag de reflectie van mijn vader in de lens. En het was alsof hij tegen me zei: `You did good, Jamie. You did good'.'