Kindersmokkelaars gepakt

De Amerikaanse Immigratie- en Naturalisatiedienst (INS) zegt een smokkelbende te hebben ontmanteld, die jarenlang op grote schaal kinderen uit Midden-Amerika naar de Verenigde Staten smokkelde. Na eerdere arrestaties werden afgelopen vrijdag in Houston nog eens drie mensen aangehouden. INS-commisaris Johnny Williams spreekt van de ,,grootste smokkelzaak met kinderen in de geschiedenis van de instantie''. Het onderzoek naar de smokkelbende wordt voortgezet.

De bende uit El Salvador wordt verantwoordelijk gehouden voor het smokkelen van honderden jonge kinderen en tieners uit Guatemala, El Salvador en Honduras sinds 1994. Volgens de INS hebben de verscherpte grenscontroles het voor ouders die illegaal in de VS verblijven moeilijker gemaakt huiswaarts te keren om de kinderen op te halen. Gevolg is dat ze hun kinderen aan smokkelaars toevertrouwen en tussen de 5.000 en 7.000 dollar betalen om de kinderen met hen te herenigen.

De zaak kwam aan het licht toen tien maanden geleden een geval van smokkel werd ontdekt. Nader onderzoek leidde tot het netwerk van kindersmokkel. Een doorbraak kwam in april, toen de bende in één keer een grote groep kinderen smokkelde. Bij een controle van zeven bussen door de Guatemalteekse autoriteiten werden toen 53 kinderen in de leeftijd van twee tot zeventien jaar ontdekt. Twaalf smokkelaars werden gearresteerd.

In juni werden in Los Angeles de vermoedelijke leider, Berta Campos, en een ander lid van de smokkelgroepering opgepakt. In El Salvador konden zeven mensen worden aangehouden, onder wie Campos' zoon en haar voormalige schoondochter.

De smokkelaars brachten elke twee weken een groep van tien tot vijftien kinderen vanuit hun geboorteland via Mexico naar Los Angeles. De riskante tocht duurde tien tot dertig dagen en dwong kinderen door de woestijn en desolate berggebieden te trekken. De kinderen kregen weinig te eten en sliepen op oncomfortabele plaatsen. Ze hebben geen melding gemaakt van andersoortig misbruik. De INS zegt ieder individueel geval te onderzoeken om te kunnen beslissen of de kinderen in de Verenigde Staten mogen blijven.