Trage start Vivendi

Vivendi Universal wil geen commentaar geven op het bericht dat Jean-René Fourtou van plan is de videospelletjesdivisie te verkopen en vast te houden aan het belang van 44 procent in het telecombedrijf Cegetel. Maar het verhaal past goed bij de toenemende overtuiging in de financiële gemeenschap dat het management van Vivendi erop uit is om zo weinig mogelijk belangen af te stoten. Er is een goede reden waarom de nieuwe bazen van het mediaconglomeraat die indruk willen wekken, maar beleggers moeten dit alles wel met een korreltje zout nemen.

Het is in tactisch opzicht eenvoudigweg verstandig van Vivendi om de voorgenomen belangenverkopen te bagatelliseren. Het zou een klassieke vergissing zijn om op een kopersmarkt het signaal af te geven dat het concern haastig op zoek is naar geld. Fourtou zal zich er vooral van bewust zijn dat het waardevolste bezit dat in aanmerking komt om verkocht te worden het belang in Cegetel slechts één potentiële koper heeft in de vorm van Vodafone.

Het probleem van Fourtou is dat Vivendi werkelijk belangen zal moeten verkopen, of het concern dat nu leuk vindt of niet. Er moet vóór het eind van het jaar vijf miljard euro aan schulden worden geherfinancierd, en nog eens twee miljard euro in de eerste helft van 2003. Als Vivendi de onderhandelingen over een overbruggingskrediet van 2,8 miljard euro met succes afrondt, heeft het concern nog steeds zo'n twee miljard euro nodig om zijn doelstelling voor 2002 te verwezenlijken. De videospelletjesdivisie brengt wellicht tienmaal de winst vóór rente en belastingen op, zo'n 1,5 miljard euro, maar dat is niet genoeg om het gat te vullen.

Daardoor is Fourtou gedwongen een delicaat evenwicht te vinden. Het zou tactisch gezien onverstandig zijn toe te geven hoe groot de noodzaak is om geld binnen te halen. Maar hij moet ook oog houden voor de belangen van de aandeelhouders, die behoefte hebben aan een duurzame basis voor Vivendi. Minimale belangenverkopen zetten geen zoden aan de dijk, maar houden slechts de vestzak-broekzakfinanciering in stand waardoor het concern in een crisis is beland.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.