Alles wat Paula Radcliffe doet eindigt in goud

De Britse atlete Paula Radcliffe besloot de eerste dag van de EK atletiek in München met een verbetering van het Europees record op de 10.000 meter. De langeafstandsloopster lijkt dit jaar onverslaanbaar.

Om het licht in het Olympiastadion van München te kunnen uitdoen, was het gisteravond wachten op Paula Radcliffe. De 28-jarige Britse langeafstandsloopster verzorgde het sluitstuk op de eerste dag van de Europese kampioenschappen atletiek met een fenomenale race (30.01,09) op de 10.000 meter en werd vervolgens belaagd door de internationale media. Een logisch gevolg van het feit, dat Radcliffe haar loopbaan dit jaar een nieuwe dimensie heeft gegeven.

Hoe kan het toch dat alles wat ze in 2002 doet in goud eindigt, wilde een verslaggever weten. Een logische vraag, want er lijkt plotseling geen maat meer te staan op de Britse atlete. De verliezer is een winnaar geworden. Waar Radcliffe in voorgaande jaren de kruimels opraapte die Oost-Afrikaanse atletes meestentijds lieten liggen, snelt de ranke Britse tegenwoordig van overwinning naar overwinning.

De zegereeks begon in maart met haar tweede wereldtitel cross country in de Ierse hoofdstad Dublin. De titel staat internationaal niet zo hoog aangeschreven, maar had voor de winnares een speciale betekenis, omdat haar trainer en echtgenote, de voormalige 1.500-meterloper Gary Lough van Ierse komaf is.

Radcliffe baarde een maand later veel meer opzien door als debutante de marathon van Londen te winnen in een tijd die slechts negen seconden van het wereldrecord was verwijderd. Waar de Keniaanse Catherine Ndereba een half jaar eerder in Chicago haar tijd van 2.18.47 met behulp van hazen had gerealiseerd, noteerde Radcliffe op eigen kracht 2.18,56.

De betekenis van haar zege op de marathon ging verder dan de eer van de snelle tijd de bonus van 200.000 Engelse ponden. Radcliffe doorbrak die dag een mentale barrière, waarvan zij nu de revenuen plukt. De atlete gisteravond: ,,Ik ben na `Londen' fysiek, maar vooral mentaal sterker geworden. In de laatste ronden had ik vanavond veel pijn, maar vergeleken met de marathon was het niets. Die gedachte sleepte mij er doorheen.''

En hoe, want Radcliffe verpulverde het zestien jaar oude Europese record van de Noorse Ingrid Kristiansen met ruim dertien seconden. Het wereldrecord van de Chinese Junxia Wang uit 1993 bleef gisteravond onbereikbaar. Maar dat staat met 29.31,79 uitzonderlijk scherp. Een record dat overigens met de verdenking van doping is belast. Wang is namelijk een pupil van Ma Junren, de Chinese trainer van wie veel atleten later zijn betrapt. Sedertdien spelen de Chinezen in de atletiek geen rol van betekenis meer op de lang afstanden.

Radcliffe hield gisteravond wijselijk haar mond op de vraag of haar tijd feitelijk als het wereldrecord moet worden beschouwd. Sinds zij vorig jaar tijdens de wereldkampioenschappen in Edmonton openlijk protesteerde tegen de vrijspraak van de epo betrapte Russin Olga Jegerova is de Britse terughoudender geworden. De actie in Canada door met een protestbord op de tribune plaats te nemen, werd haar destijds met name door de internationale atletiekfederatie niet in dank afgenomen. Radcliffe beperkte zich gisteravond tot een minzaam lachje en de aankondiging, dat zij ooit een poging zal doen om die tijd te verbeteren.

Wel verklaarde ze teleurgesteld te zijn, dat zij niet als tweede vrouw onder de dertig minuten was gebleven.

Volgens Lough is zijn echtgenote in staat om de naam van die verfoeide Chinese uit de recordboeken te lopen. ,,Ze kan nog sneller'', sprak hij na de race, die Radcliffe haar eerst grote baantitel bracht. ,,Het had vanavond misschien al gekund als de weersomstandigheden goed waren geweest. De vorm was er, maar de regen verhinderde dat de barrière van dertig minuten werd geslecht.''

Radcliffe, die zichzelf als een verklaard tegenstander van doping profileert, greep vorige maand, tijdens de Commonwealth Games in Manchester, ook al naast het wereldrecord op de 5.000 meter. Opgezweept door duizenden landgenoten bleef zij toen steken op 14.31,42, waar de Chinese Jiang Bo en eveneens pupil van Ma Junren in 1997 een tijd van 14.28,09 had laten klokken.

Als de Britse haar vorm vasthoudt en de weersomstandigheden verbeteren, kan zij zaterdagavond op de 5.000 meter opnieuw een poging wagen. Officieel heet het dat Radcliffe haar deelname laat afhangen van het herstel van haar inspanningen op de 10.000 meter, maar zij liet gisteravond duidelijk doorschemeren, dat zij naar München is gekomen om twee titels te veroveren.

Na de EK sluit Radcliffe haar baanseizoen af om zich negen weken voor te bereiden op de marathon van Chicago. Op dezelfde plaats waar Ndereba 's werelds beste tijd liep, wil Radcliffe die verbeteren. Aan de motivatie van Radcliffe zal het niet liggen, want de reeks overwinningen dit jaar heeft haar sterker gemaakt.

Lough maakte dat proces van nabij mee en verbaast zich minder dan de buitenwereld. ,,Ze is harder gaan trainen en harder voor zichzelf geworden'', verklaarde hij. ,,Ze heeft haar voorzichtigheid laten varen en is eindelijk overtuigd geworden van haar eigen kwaliteiten. Paula laat eindelijk zien dat ze beste is.''