De beste sinds Diego Maradona

FC Barcelona haalde deze zomer het Argentijnse wonderkind Juan Román Riquelme van Boca Juniors. De 24-jarige nummer tien hoopt in Catalonië uit te groeien tot een wereldtopper. Op het Amsterdam Tournament bracht hij de Barça-fans al voor het eerst in vervoering.

Voor het eerst sinds jaren heeft de aanhang van FC Barcelona weer het gevoel dat door hun club een bijzondere speler is vastgelegd. Duizenden Catalanen sloten iets meer dan twee weken geleden hun nieuwe held liefdevol in de armen toen hij voor eerst zijn voeten op Catalaanse bodem neerzette. Nog voordat Juan Román Riquelme ook maar een bal had getrapt, werd hij al als een verlosser binnengehaald. Duizenden kilometers verderop treurden de fans van het Argentijnse Boca Juniors om het verlies van hun pibe diez, kind tien.

De gedrongen voetballer mocht dan misschien in de ogen van de Barça-fans worden gezien als de speler onder wiens leiding het gapende gat met Real Madrid gedicht zou gaan worden, maar de 24-jarige Argentijn was in ieder geval niet de droomaankoop van trainer Louis van Gaal. De Nederlandse oefenmeester zorgde voor grote verontwaardiging toen hij met een strak gezicht liet weten dat Riquelme er rekening mee moest houden dat Barcelona hem voorlopig bij een andere club zou onderbrengen.

Met de Argentijn Javier Saviola en de Brazilianen Fabio Rochemback, Geovanni en Rivaldo beschikte de club namelijk al over het maximale aantal van vier voetballers van buiten de Europese Unie. Uiteindelijk werd niet Riquelme naar het tweede plan verwezen, maar gebood Van Gaal de egocentrische vedette Rivaldo te vertrekken. Daarmee werd direct ook een ander probleem opgelost: Riquelme kon het shirt met zijn geliefde rugnummer 10 krijgen.

Riquelme en nummer 10 zijn net zo onlosmakelijk met elkaar verbonden als FC Barcelona en de paarsblauw gestreepte shirts. Romy verdiende bij Boca Juniors met zijn oogstrelende voetbal de erfenis van de grootste speler die de blauwgelen ooit in hun midden hadden: het nummer tien van Diego Armando Maradona.

Ondanks dat el pibe de oro (het kind van goud) ver boven iedereen verheven is in Arentinië, zijn er verschillende overeenkomsten tussen Maradona en Riquelme. Beide werden geboren als zonen van de Argentijnse onderklasse die normaal gesproken verdoemd zijn tot een marginaal bestaan. Zowel Maradona als Riquelme wist zich via de opleiding van voetbalclub Argentinos Juniors uit de misère te onttrekken. Beide `dwergen' werden daarna groot in stadion La Bombonera als leider van Boca Juniors. En zowel el pibe de oro als el pibe diez werd door Barcelona als wereldster binnengehaald. Maradona groeide uit tot een levende legende, terwijl Riquelme niet verder zal komen dan zijn huidige eretitel: `de beste sinds Maradona'.

In 1996 stapte Riquelme voor een bedrag van 800.000 dollar over van Argentinos Juniors naar Boca. In november van dat jaar maakte El Crack zijn debuut bij de volksclub uit Buenos Aires. In totaal zou hij bijna tweehonderd wedstrijden in dienst van Boca Juniors spelen. Onder zijn leiding pakte de club verschillende landskampioenschappen, won het twee keer de Copa Libertadores en werd in 2000 de wereldbeker veroverd in Tokio ten koste van Real Madrid. Sinds die wedstrijd werd Riquelme geadoreerd door de aanhang van Real Madrid's aartsrivaal FC Barcelona.

De Catalaanse club maakte in de loop der jaren verschillende avances naar Riquelme, maar de 1.78 meter lange spelmaker wilde in het verleden nooit iets weten van een overstap. Riquelme liet zijn hart spreken en legde de miljoenenaanbiedingen van grote Europese topclubs zonder pardon naast zich neer. Het liefst had de voetballer die op 24 juni 1978 het levenslicht zag, zijn hele loopbaan in Argentinië gespeeld. Maar de ontvoering van zijn 16-jarige broertje Cristian zorgde vier maanden geleden voor een plotselinge breuk in de innige relatie tussen Boca Juniors en wonderkind Riquelme.

De zoon van de volksbuurt Don Torcuato had zich altijd min of meer onschendbaar gevoeld in Buenos Aires. Zijn povere afkomst had hij nooit verloochend. Ondanks zijn sterrenstatus ging er vrijwel geen dag voorbij of Riquelme bezocht zijn ouderlijk huis waar vader Ernesto en moeder Maria nog negen andere kinderen groot brachten. De buurt mocht dan misschien als zeer gevaarlijk bekend staan, maar de meervoudig Argentijns international dacht door zijn voetbalkwaliteiten een zekere bescherming te genieten.

Op 2 april van dit jaar bleek dat niet alle criminelen in het door een zware economische crisis getroffen land ontzag toonden voor Riquelme. Via zijn mobiele telefoon kreeg hij te horen dat hij driehonderdduizend dollar diende neer te leggen om zijn broertje ooit nog levend terug te kunnen zien. Op een moment dat dollars in Argentinië zeer schaars waren slaagde Riquelme er binnen dertig uur in om Cristian voor 160.000 dollar vrij te krijgen. Zijn broertje was terug, maar de onvoorwaardelijke liefde voor Buenos Aires en Argentinië was verdwenen. Met pijn in het hart liet Riquelme aan de leiding van Boca weten dat hij uit Argentinië wilde vertrekken.

Terwijl Barcelona twaalf maanden geleden nog een bod van 22 miljoen euro op Riquelme zag worden afgewezen, slaagde de Catalaanse club er nu in om de `superdribbelaar' voor circa twaalf miljoen euro voor vijf aan zich te binden. Riquelme gaat in Barcelona ongeveer 2,5 miljoen euro per seizoen verdienen.

Bij zijn presentatie twee weken geleden in Nou Camp sprak Barcelona-voorzitter Joan Gaspart vol lof of over zijn nieuwe steraankoop. ,,Riquelme is een speler met exceptionele kwaliteiten. En bovendien is hij bij de aanhang ook nog eens zeer geliefd. Perfect. Ik hoop dat hij hier historie schrijft'', sprak Gaspart over de voetballer die het WK miste omdat bondscoach Marcelo Bielsa hem te individualistisch vond.

Trainer Van Gaal, die ieder individu ondergeschikt wil maken aan het teambelang, stelde zich gereserveerd op toen hij zijn nieuwe nummer 10 moest toespreken. Van Gaal: ,,Je bent een zeer groot talent dat bij Barcelona triomfen kan gaan vieren. Maar net als de rest van de spelers zal ook jij moeten werken. We kennen allemaal de kwaliteiten van Maradona, maar we weten ook dat hij bij Barcelona niet veel gewonnen heeft. Ik wil winnen en ik hoop dat jij dat ook wil.''

De nieuwe spelmaker liet afgelopen vrijdag op het Amsterdam Tournament tegen het Italiaanse Parma bij vlagen zien waarom hij zijn fans in vervoering kan brengen. De balverliefde Argentijn controleerde het spel zoals alleen de echt grote voetballers kunnen. Riquelme legde de bal neer daar waar hij wilde. Met zijn korte pootjes schoot hij het speeltuig niet woest naar zijn medespelers. Het leek eerder of hij de bal met veel gevoel in hun voeten probeerde te duwen.

Ondanks dat Riquelme tegen Parma door Van Gaal werd gedwongen om tegen zijn natuur in aan de linkerkant van het midden te opereren, demonstreerde hij dat het maken van doelpunten ook tot zijn specialiteiten behoort. Na ruim een half uur knalde hij de bal met een prachtige curve achter doelman Sebastien Frey en nauwelijks acht minuten later rondde Riquelme koelbloedig een met Patrick Kluivert opgezette aanval af. Met zijn twee doelpunten legde man of the match Riquelme de basis voor de 4-2 winst. ,,Ik ben heel blij met mijn optreden hier'', sprak Riquelme na de wedstrijd. ,,De doelpunten draag ik op aan mijn dochtertje Florencia die donderdag vier jaar geworden is. Het is heel mooi dat deze wedstrijd in heel Argentinië rechtstreeks op de televisie te zien was. De mensen die altijd van me gehouden hebben konden me weer zien. Dat geeft een goed gevoel.''

Riquelme kon gisteravond zijn magistrale optreden geen vervolg geven in de wedstrijd tegen Ajax. In de voorbereidende training kreeg hij zoveel last van kramp dat spelen volgens de teamarts niet verantwoord was. Zonder Riquelme verloor Barcelona met 4-3 van Ajax. De aanhang van Barcelona wacht nu met smart op het eerste optreden van El Crack in Nou Camp.