Kunstenaars en konijnen vullen Antwerpse wijk

De Offerandestraat vlakbij het Antwerpse centraal station, waaraan het theaterfestival Hotel Ideal plaatsheeft, was ooit de eerste winkelstraat van België. Hoewel de grandeur van het achterliggende wijkje is verdwenen, zijn er nog steeds tal van kleurrijke winkels, afgewisseld met kleine cafés vol gezellige drukte. Maar wie beter kijkt, ziet afgetakelde gevels achter de hardboard puien. Ook de talrijke krantenartikelen die in het festivalcentrum hangen, vertellen van verborgen armoede, criminaliteit en verloedering.

Organisator Villanella heeft als idealistisch motief om met Hotel Ideal de buurtbewoners uit alle windstreken enigszins met elkaar `te integreren'. Vorig jaar vond het eerste Hotel Ideal plaats in een rauwe straat van het Antwerpse Berchem. Ook nu is er in de leegstaande winkels en afbraakpanden een bonte mix van kleine voorstellingen, muziek, dans, installaties te bezichtigen. Gisteren kwam het festival in het nieuws omdat twee boze theatermakers zich aan een bus had vastgeketend waarin de voorstelling Hartstocht plaats zou vinden. Volgens hen was het idee van hen gestolen. Festivalleider Marc Verstappen lastte Hartstocht af, maar beter was geweest als hij de geketende demonstranten ter plekke had ingehuurd, als extra attractie.

Een van de vaste tijdelijke `bewoners' is acteur Benjamin Verdonck, die vorig jaar opzien baarde door een paalwoning te betrekken op een plein. Dit keer heeft hij met twee vrienden een huis omgebouwd tot een vastgeklonken Ark van Noach. Aan boord zijn konijnen, cavia's, bakken hooi en op de zolder van het uitgewoonde pand ligt het karkas van een schip. Het is een wonderlijke ervaring om door de gaten in het plafond de uitstalling van voedsel, groen en gereedschap te begluren. `Wat een vies kot' noemt iemand het gnuivend, maar wie zijn fantasie op de loop laat gaan, ziet het huis vanzelf als een gammele ruimte-ark de aarde verlaten.

In dezelfde straat, volgens een buurtbewoonster het domein van de `prostitueetjes', bevindt zich een garage waar liefhebbers een kwast ter hand kunnen nemen om met hun impressies de muren te kleuren. Een groep oudere bewoonsters komt inspecteren hoe die kunstenaars hun wijk hebben opgesierd. Zoals de vrouw die verwonderd voor een huis in de Delinstraat zit te wachten tot binnen de voorstelling begint: ,,In dit pand ben ik nog kuisvrouw geweest voor een voormalig lerares van in de negentig. Het huis was vergeven van de boeken en ze had drie katten.'' De dame vertelt over de statige huizen van haar jeugd die toen het straatbeeld bepaalden. Wie om zich heen kijkt ziet slechts de treurige schimmen van haar relaas.

Grappig dat deze vrouw nu net voor de `verhalenwinkel' is neergestreken: haar herinnering past prachtig bij de verhalen die de bezoekers binnen te wachten staan. Vier Antwerpse buurtbewoonsters vertellen er de persoonlijke belevenissen van buitenlanders uit het nabij gelegen asielzoekerscentrum. In deze verhalenwinkel raakt de realiteit nog het meest de verbeelding. De mensen die komen luisteren kennen de buurt en hebben de asielzoekers met bang hart zien komen. Nu maken ze op een andere manier kennis met die donkere mannen en vrouwen. Of het echt iets uit zal maken voor de sfeer in de wijk valt te bezien, maar intrigerend is het zeker.

In de loop van de komende week zullen er nog een aantal evenementen bijkomen. Museum Ideal bijvoorbeeld, een rondgang door de buurt met stadslegenden als leidraad: `Bloedstollende halfwaargebeurdheden'. En het Sprookjesbordeel, waarin geen seks is te krijgen maar verhalen van schrijver Peter Verhelst. Maar de massage is gebleven. Het festival is klein van schaal, in geen van de ruimtes past meer dan een man of twaalf, en het effect is weldadig: de straat is na een stuk of drie bezoekjes in de vervallen huizen subtiel van sfeer veranderd. Ook voor niet-buurtbewoners is hij een beetje bezit geworden, omdat ze voor even voorbij de geblindeerde ramen konden kijken.

Festival Hotel Ideal door Villanella. Gezien 1/8 In Offerandestraat, Antwerpen. Aldaar t/m 10/8. Inl. (0032) 3260 9610 of www.villanella.be