Van Gaal heeft iedereen nog achter zich

Louis van Gaal is deze dagen als trainer van Barcelona even terug in Nederland voor het Amsterdam toernooi. ,,De sfeer in en rond de club is nu fantastisch. Het is echter de vraag wat er gebeurt als we twee keer verliezen.''

Louis van Gaal was gisteren weer volledig in zijn element. Ten overstaan van een zaal gevuld met circa tweehonderd journalisten stond de 50-jarige coach in het middelpunt van de belangstelling. Geen moment schuwde hij de confrontatie met de pers. Met engelengeduld beantwoordde hij kritische vragen. Zelfs de vraag of Ronald Koeman een goede opvolger voor hem zou kunnen zijn bracht Van Gaal niet van zijn stuk. Hij mag zich dan in het verleden bij herhaling negatief hebben uitgelaten over `de media', maar de nieuwe hoofdtrainer van FC Barcelona weet als geen ander dat zonder de nodige steun van de pers zijn rentree in Catalonië een heilloos avontuur is.

Van Gaal begon afgelopen mei bij zijn verrassende presentatie bij Barcelona met een charme-offensief aan zijn tweede tijdperk als trainer van de club. Hij riep de socios, de bestuurders, de spelers, de technische staf én de media op om een gezamenlijk blok te vormen in het belang van de toekomst van het Catalaanse voetbalbolwerk. De afgelopen weken werden enkele rotte elementen weggesneden. Het `pact van Van Gaal' hield tot dusver stand.

De voormalige bondscoach van het Nederlands elftal beslechtte vorige week de prestigestrijd tussen hem en publiekslieveling Rivaldo in zijn voordeel. De Braziliaanse aanvaller werd door de clubleiding op verzoek van de Nederlander verstaan gegeven dat hij in navolging van vijf andere spelers hoe dan ook moest vertrekken. Serra Ferrer, de man die Van Gaal twee seizoenen geleden als trainer opvolgde, nam deze week gedwongen afscheid van Barça. De Duitse Doelman Enke, de Spanjaard Mendieta en het Argentijnse wonderkind Riquelme werden door de strenge oefenmeester als nieuwelingen in de selectie verwelkomd.

In een zaal van het Amsterdamse Hilton Hotel legde Van Gaal nog één keer duidelijk uit waarom er wat hem betreft bij Barcelona geen plaats meer was voor de Braziliaanse vedette, die onlangs met zijn land nog de wereldtitel veroverde. In zijn beginperiode had Van Gaal destijds genoten van een meegaande Rivaldo, maar op het moment dat de spits eind 1999 gekozen werd tot beste voetballer van de wereld veranderde de houding van de spits.

,,Hij vond zichzelf belangrijker dan het elftal. Dat kwam Barcelona niet ten goede'', sprak Van Gaal gisteren. ,,En toen hij onlangs vroeg om twee weken extra vakantie bevestigde Rivaldo opnieuw dat hij zijn eigen belangen hoger acht dan die van Barcelona. Dat kan dus niet. Het teambelang is altijd belangrijker dan het individu. Als team gaan we er met zijn vertrek op vooruit, maar we moeten wel zorgen dat we doelpunten blijven maken. Rivaldo maakte in mijn tijd bij Barcelona toch zo'n 25 treffers per seizoen.''

Van Gaal investeerde de afgelopen tijd tijdens een trainingskamp in Zwitserland talloze uren in het smeden van een hechte groep. Volgens hem de enige manier om uiteindelijk tot resultaten te komen. Iedere middag onderwierp hij zijn selectie aan intensieve tactische trainingen. Zo mocht de Argentijn Riquelme misschien als een superster bij zijn voormalige club Boca Juniors worden geadoreerd, onder Van Gaal is hij gewoon één van de vele radartjes in het geheel. Tijdens het Amsterdam toernooi volgt de eerste echte test voor Barcelona dat tot dusver drie oefenwedstrijden speelde. Vanavond treedt de ploeg tegen Parma nog aan zonder de meeste WK-gangers, maar zondag tegen Ajax zullen vrijwel alle basisspelers hun opwachting maken.

Voor Barcelona past het vriendschappelijke toernooi goed in de voorbereiding op de komende ontmoeting in de derde voorronde van van de Champions League waarin de club waarschijnlijk tegen het Poolse Legia Warschau plaatsing voor het prestigieuze hoofdtoernooi moet afdwingen. Van Gaal is zich ervan bewust dat van hem wordt verwacht dat hij een prijs binnenhaalt. ,,In principe is het winnen van de Spaanse titel moeilijker dan de Champions League'', stelde Van Gaal. ,,Het maakt mij dan ook niet uit welke prijs we winnen, als we er maar één winnen. Barcelona heeft dat nodig. Mezelf bewijzen hoef ik niet meer. Ik ben niet gekomen om lange neuzen te trekken. Ik heb al zoveel gewonnen.''

Van Gaal, die deze week grootvader is geworden van zijn kleinzoon Jesse Julian, liet niet na om nogmaals de steun te vragen van de media. ,,De sfeer in en rond de club is nu fantastisch. Iedereen benadert de club positief'', zei Van Gaal. ,,Het is echter de vraag wat er gebeurt als we straks twee keer verliezen. Mensen mogen stellen dat ik veranderd ben, maar dat zeiden ze ook toen ik net bij Oranje was. Ik ben nog steeds de oude Louis van Gaal. En dat blijft ook zo.''