Unilever kan kloof dichten

De weg naar ruimere rendementen is bij Unilever eindelijk in zicht. De strategie van de voedselgigant om zich te concentreren op zijn topmerken onder de cult-achtige noemer `Weg naar Groei' levert resultaat op. Als Unilever op koers blijft liggen, zal het imago van defensief aandeel wellicht plaatsmaken voor het felbegeerde etiket dat het concern telkens is ontglipt: `defensief, maar met groeipotentie'.

In het tweede kwartaal heeft de Nederlands-Brits producent van Omo-wasmiddel, Ola-ijsjes en Becel-margarine de verwachtingen van financiële analisten overtroffen en zijn operationele marges verbeterd. Voor het hele jaar voorspelde Unilever voor zijn topmerken een organische groei van tegen de 5 procent en een dubbelcijferige winstgroei vóór afschrijvingen en uitzonderlijke baten en lasten. Na de ontluisterende opschorting van zijn notering aan de belangrijke Amerikaanse S&P; 500-index, waren Unilevers robuuste kwartaalcijfers en prettige vooruitzichten zeer welkom.

De opleving van Unilever op de beurs is zeker niet uitsluitend van technische aard.

Halverwege de over vijf jaren uitgesmeerde heroriëntatie op de topmerken, beginnen de aandeelhouders de vruchten van de strategische ommezwaai te plukken. De combinatie van `Weg naar Groei' en de aankoop voor 24 miljard dollar van het Amerikaanse Bestfoods, eigenaar van merken als Knorr en Conimex, zal het concern tot het jaar 2005 een kostenbesparing van zo'n 2,4 miljard euro opleveren, aldus zakenbank Merrill Lynch.

En op basis van de snelheid waarmee de kasstroom op dit

moment groeit inclusief enige belangenverkopen kan Unilever zijn schuldenlast terugbrengen van 22,3 miljard euro vorig

jaar tot 12,8 miljard euro in

2005.

Die schuldenlast is hoe dan ook niet zo'n probleem. Hoewel een schok in de wereldeconomie de omzet flinke schade kan toebrengen, zouden lagere rentelasten de nadelige gevolgen daarvan waarschijnlijk beperken. Maar het weldadigst is de disciplinerende invloed van de schuldenlast op het management. Nu dit jaar voor 4 miljard euro aan schulden komt te vervallen, is het niet waarschijnlijk dat Unilever zal deelnemen aan de prijzige veilingen die ophanden zijn voor twee van de grootste producenten van snoep, kauwgom en snacks in de Verenigde Staten Hershey Foods en Adams.

Gezien Unilevers neiging om te veel te betalen voor overnames, betekent dit dat tenminste één dreiging voor de koers is weggenomen. In feite lopen de concurrenten als het Amerikaanse Kraft en het Zwitserse Nestlé nu het risico de prijs te hoog te laten oplopen. Samen met de sterke prestaties op operationeel gebied, moet dat Unilever kunnen helpen de waarderingskloof met beide rivalen te dichten.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.