Brussel laakt staatssteun `zeeslepers'

Nederlandse sleepvaartbedrijven die op binnenwateren en in havens actief zijn mogen van de Europese Commissie geen gebruik maken van de in Nederland bestaande gunstige belastingregels voor de zeevaart.

De Commissie is van mening dat Nederlandse havenslepers op die manier staatssteun krijgen en dat is niet geoorloofd tegenover buitenlandse concurrenten. De Commissie eist dat Nederlandse sleepvaartbedrijven de ontvangen `steun' terugbetalen.

Bestuursvoorzitter B. Vree van het Rotterdamse sleepvaartbedrijf Smit becijfert dat de schade voor zijn bedrijf kan oplopen tot enkele tientallen miljoenen euro's wanneer Brussel zijn zin krijgt. Hij is verbaasd over de plotselinge daadkracht van de Commissie en schermt met een regeling uit 1990 waarbij de Nederlandse overheid via fiscale regelgeving rederijen in staat heeft gesteld een deel van hun lasten te drukken. ,,We hebben een keihard contract met de Nederlandse overheid'', zegt Vree.

Ook de directeur van de Nederlandse redersvereniging, W. van Agtmaal, kijkt vreemd tegen de eis uit Brussel aan. ,,Brussel is al jaren op de hoogte van de fiscale regels voor de scheepvaart die in Nederland gelden. En daarmee ook akkoord gegaan.''

De Europese Commissie is in actie gekomen na een klacht van het Hamburgse sleepbedrijf Bugsier, nadat eerst het Rotterdamse sleepbedrijf Kotug en later ook Smit sleepdiensten zijn gaan verrichten in de havens van Bremen en Hamburg. De Nederlanders kwamen gemakkelijk aan klanten en braken daarmee het Duitse sleepvaartkartel. Rederijen waarmee de slepers ook in Rotterdam al zaken doen, werden ook klant in Bremen en Hamburg. De reders moedigden de komst van de Nederlanders naar de Duitse havens aan, want de sleeptarieven gingen na hun komst flink omlaag. Maar een aantal Duitse sleepbedrijven moest daardoor mensen ontslaan en reorganiseren.

Havensleepboten vallen volgens de Duitsers niet onder de gunstige Nederlandse fiscale regels voor de zeescheepvaart. Vooral het Rotterdamse Kotug heeft in Hamburg en Bremen met zijn krachtige Rotor-schepen volwaardige `zeeslepers' ingezet voor havendiensten. Maar voor havensleepdiensten is de Nederlandse fiscale steun niet bedoeld, redeneert Bugsier. De Europese Commissie is het daar mee eens, maar denkt nog ruim een jaar nodig te hebben voor nader onderzoek. Aangezien de aangeklaagde bedrijven in beroep kunnen gaan kan de zaak zich jaren voortslepen.

Ook het ministerie van Verkeer in Den Haag maakt zich nog niet druk over de gerezen problemen met Brussel. ,,Het betreft een verschil van interpretatie waarbij eerst duidelijk moet worden onder welke regelgeving de dienstverlening aan een zeeschip precies valt'', zegt een woordvoerster.