Brits leger vreest zand

Dat Britse troepen zullen meedoen aan een Amerikaanse veldtocht tegen Irak, is waarschijnlijk. Zeker is dat ze dan nóg een vijand zullen hebben: de eigen uitrusting.

Tijdens de laatste woestijnoefening van Britse militairen raakte de helft van alle tanks en helikopters onklaar door het zand, zegt de Britse rekenkamer in een vanochtend gepubliceerd rapport, terwijl schoenen en uniformen ,,uiteenvielen'' door de hitte.

Aan oefening Saif Sareea in Oman namen vorig jaar 22.000 Britse militairen deel, het grootste aantal sinds de Golfoorlog van 1990-'91.

Dat was op zichzelf een succes, aldus het National Audit Office (NAO), omdat de Britten bewezen grote hoeveelheden tanks, infanteristen, parachutisten, mariniers en hun voer-, vlieg- en vaartuigen snel naar een potentiële crisiszone te kunnen vervoeren.

Maar de effectiviteit van die troepen werd ernstig verzwakt, omdat veel van hun materiaal niet bestand bleek tegen de woestijncondities.

Luchtfilters van de nieuwste Challenger 2-tanks, helikopters en kanonnen raakten verstopt door het fijne zand. Van de 66 tanks haalden er 26 de slot-oefening niet. Door de schurende werking van hetzelfde zand moesten rotorbladen van de Lynx-helikopters al na 27 uur worden vernieuwd, in plaats van de gebruikelijke 500 uur.

En het Britse standaardwapen, het SA80-geweer, kon er ook niet tegen. Eén kanon raakte zo oververhit dat het in brand vloog. Schoenen, berekend op Europese klimaten ,,smolten'' massaal door de hitte, terwijl ,,voetrot'' een groot probleem was.

Bovendien bleek een deel van de radio's zo verouderd dat er niet mee was te werken. Snel-bedoelde manoeuvres moesten daarom voortdurend worden onderbroken, zodat de commandanten met elkaar konden overleggen.

Paul Keetch, defensiewoordvoerder van de liberale oppositie, spreekt over ,,niets minder dan een schande'', die bewijst dat we er ,,op defensiegebied niet langer met een koopje kunnen afkomen''.

Het ministerie van Defensie zei gisteravond ,,blij'' te zijn met de manier waarop de soldaten ,,de vele uitdagingen te boven waren gekomen'' en ook dat er enkele ,,problemen'' waren geïdentificeerd.