Machtige opslag van Krajicek bijna weer als vanouds

Richard Krajicek heeft op Wimbledon al zijn verwachtingen overtroffen. De 30-jarige tennisser was vorige week naar Londen afgereisd met de gedachte dat het bereiken van de derde ronde absoluut het hoogst haalbare zou zijn. Hij haalde gisteren na een eenvoudige overwinning in drie sets tegen de Thai Paradorn Scrichapan (7-6, 6-4 en 6-2) niet alleen de laatste zestien, maar Krajicek behoort na de uitschakeling van de vele favorieten plotseling tot een van de kanshebbers voor de eindzege.

Maandag treft hij op het gras van de All England Club de dit jaar van een zware knieblessure teruggekeerde 25-jarige Australiër Mark Philippoussis.

Net als de servicekanonnen Wayne Arthurs, Greg Rusedski bereikten Krajicek en Philippoussis gisteren de vierde ronde. De nieuwe generatie krachttennissers die met hun spel van achter de baseline de tegenstander tegemoet treden, heeft op Wimbledon de heerschappij nog niet weten over te nemen. De met uitsterven bedreigde servicevolleyspecialisten hebben op gras nog altijd een moeilijk te bestrijden speelwijze waarvoor zelfs een honderd procent fitheid niet eens vereist blijkt te zijn.

Het succesverhaal van zowel Krajicek als Philippoussis op Wimbledon is er het levende bewijs van dat grastennis zo zijn eigen wetten kent. Ondanks de waslijst aan blessures waarmee beide tennissers de afgelopen jaren kampten, zijn de lange spelers deze week van uit het niets doorgedrongen tot de achtste finales van Wimbledon. Met hun kogelharde opslagen die snelheden van boven de tweehonderd kilometer per uur bereiken, zijn ze voor iedere tegenstander een ware plaag.

Krajicek, die deze maand na twintig maanden terugkeerde na een hardnekkige blessure aan zijn elleboog, heeft zijn machtige opslag al bijna weer op het niveau van voorheen. In totaal produceerde Krajicek in de drie wedstrijden zestig aces.

Dat de Wimbledonwinnaar van 1996 allerminst honderd procent fit aan het grandslamtoernooi is begonnen heeft hem tot dusver nog niet opgebroken. Gisteren had hij zoveel last van zijn grote tenen dat hij een fysiotherapeut op de baan liet komen. Eerder in de week had hij last van zijn schouder gehad. Maar de kwaaltjes hadden nauwelijks invloed op zijn spel. In de partijen tegen de Argentijn Franco Squillari, de Amerikaan James Blake en Scrichapan kon hij met zijn service zijn tegenstanders overklassen.

De plotselinge opleving van Philippoussis is zeer vergelijkbaar met die van Krajicek. De tennisser, die door een kraakbeenblessure in zijn knie lange tijd uit de roulatie is geweest, was zover teruggezakt op de wereldranglijst dat hij op een wildcard het hoofdtoernooi van Wimbledon binnen moest komen. Met kunstmatig in zijn knieën gespoten kraakbeen begon hij begin dit jaar aan zijn rentree. Van de twintig partijen die hij tot het toernooi van Wimbledon speelde verloor hij er tien.

In Londen was deze week opeens weer de ouderwetse Philippoussis te zien die met zijn opslag achtereenvolgens de Fransman Julien Boutter, de Zweed Thomas Enqvist en gisteren de Duitser Nicolas Kiefer overtuigend versloeg. Philippoussis sloeg tot dusver maar liefst 81 keer een ace.

Krajicek en Philippoussis hadden er vooraf geen moment rekening mee gehouden dat hun servicevolleyspel dodelijk genoeg zou zijn om de strijd aan te mogen gaan voor een plaats in de kwartfinales. Een jaar geleden hing zowel de loopbaan van Krajicek als die van Philippoussis aan een flinterdun draadje. Een terugkeer op Wimbledon leek in 2001 al een bijna niet verwezenlijken droom. Aan een dusdanig succesvol optreden waardoor ze zouden uitgroeien tot kanshebbers voor de titel, durfden ze niet eens te denken.

Krajicek had vooraf verwacht dat zijn toernooi in de derde ronde zou eindigen met een partij tegen voormalig winnaar Andre Agassi. Na een uur en drie kwartier stak hij op court 1 gisteren echter de armen omhoog als winnaar tegen Scrichapan, de Thaise bedwinger van Agassi in de tweede ronde.

,,Het is echt verbazingwekkend dat ik nu in de vierde ronde sta'', zei Krajicek na afloop. ,,Ik ging met het idee naar Wimbledon toe dat elke overwinning een bonus zou zijn. Maar nu ik eenmaal zover ben ga ik in de volgende partij echt voor de winst.''

Het duel tussen Krajicek en Philippoussis belooft een klassiek gevecht te worden tussen twee grasspelers die allebei na een opslag zo snel mogelijk naar het net zullen rennen om met een dodelijke volley een punt te maken. Het aantal rally's zal nihil zijn. De winnaar treft in de kwartfinales mogelijk opnieuw een servicevolleyspecialist in Greg Rusedski. De Brit moet dan maandag wel eerst afrekenen met de talentvolle Belg Xavier Malisse.

Krajicek en Philippoussis werden een week geleden door vrijwel niemand tot de kandidaten voor de eindzege gerekend. Net zomin als de Kroaat Goran Ivanisevic die vorig jaar uit het niets uitgroeide tot de verrassende opvolger van de gevallen Amerikaanse graskoning Pete Sampras. Krajicek en Philippoussis mogen na een week al stiekem gaan dromen van een zelfde sprookjesachtige comeback als die van Ivanisevic.