Voetballers zijn nieuwe sporthelden van Japan

Voor 66.000 dolenthousiaste fans heeft ook Japan zijn eerste overwinning bij een WK binnengehaald. De 1-0 tegen Rusland werd gisteravond gevierd als het behalen van de wereldtitel. `Victorie! Victorie!' schreeuwden uitzinnige fans na afloop, zwaaiend met bordkartonnen versies van de WK-bokaal. Eén arrestatie had plaats na afloop: de politie van Yokohama tolereerde niet dat een dronken man zich in de feestvreugde op straat geheel ontkleedde.

`Historisch', luidt het oordeel in de Japanse media. Na drie nederlagen bij het WK in Frankrijk, vier jaar geleden, was er vorige week al een primeur met het gelijkspel tegen België. Nu, een week nadat medeorganisator Zuid-Korea tegen Polen zijn eerste overwinning vierde, bereikte Japan dit resultaat in zijn tweede optreden. Heel Japan ruikt nu dat het team kan doorstoten naar de tweede ronde. Het heeft vier punten uit twee wedstrijden en alleen de ontmoeting met de zwakste poulegenoot Tunesië staat nog op het programma.

De nieuwe held van Japan heet Junichi Inamoto, de maker van het winnende doelpunt en eerder trefzeker in de wedstrijd tegen België. Middenvelder Inamoto is slechts bankzitter bij Arsenal in Engeland, maar een vaste kracht in het nationale elftal. Na een mooie voorzet van aanvaller Yanagisawa schoot Inamoto de bal beheerst en onhoudbaar in de bovenhoek. Inamoto is naar verluidt transfervrij en in Japan is PSV al genoemd als gegadigde waar hij meer speeltijd zou krijgen dan bij Arsenal.

Niet alleen met zijn doelpunten speelt Inamoto zich in de kijker, ook met zijn blonde kapsel. De Japanse spelers zijn een extra competitie aangegaan: wie het meest uitzinnige kapsel heeft. Spelers met natuurlijk zwart haar zijn in het team nauwelijks meer te vinden. Koploper is vooralsnog het werkpaard op het middenveld, Kazuyuki Toda. In de wedstrijd tegen België verscheen hij met een vuurrood kapsel. Gisteren had hij de zijkanten weggeschoren en pronkte met een vervaarlijke vuurrode hanenkam.

De voetballers van Japan vormen een nieuw soort sporthelden. Vanouds is honkbal de populairste sport in het land, en honkballers zijn verschrikkelijk saaie ideale schoonzonen: altijd keurig gekapt en nooit een onvertogen woord. Voetballers zijn van een ander kaliber sinds de eigenzinnige Hidetoshi Nakata de weg wees door bijvoorbeeld voor de tv-camera's een sportjournaliste op haar nummer te zetten na een voor hem irrelevante vraag over zijn geverfde haren. Nakata vertrok naar Italië om zich als eerste Japanse voetballer in een zware, buitenlandse competitie staande te houden.

Het internationale karakter van de voetbalsport geeft Japan een venster op de wereld dat het in zichzelf gekeerde honkbal nooit heeft kunnen bieden. Ook al is er sinds korte tijd een tiental Japanse honkballers actief in de VS, de topspelers in Japan zelf zullen nimmer hun krachten meten met buitenlandse concurrenten bij gebrek aan een internationale competitie. De VS zijn net zo naar binnen gekeerd en wagen het hun eigen kampioenschap World Series te noemen. Honkbal op de Olympische Spelen is nog altijd hoofdzakelijk een aangelegenheid voor amateurs.

Het enthousiasme voor de voetbalwedstrijden van het eigen team overstijgt alles wat er tot dusver aan sportevenementen in dit land heeft plaatsgehad. De wedstrijd behaalde gisteren een kijkdichtheid van 66 procent, de tweede plaats in de Japanse tv-geschiedenis. In een vandaag bekendgemaakte peiling van televisiezender TBS spreekt 77 procent interesse uit in het WK. Vier uur voor het begin van de wedstrijd stonden gisteren al duizenden mensen in een hitte van dertig graden in de rij voor de poorten van het stadion. Honderden liepen rond met bordjes `ik zoek kaartjes!' Naar verluidt gingen de spaarzame kaarten op de zwarte markt voor 1.300 euro van de hand. De politie voerde een zestal fans af dat probeerde de wedstrijd te zien door over de hekken rond het stadion te klimmen.

Het stadion in Yokohama – het grootste tijdens dit WK en locatie van de finale – was één blauwe zee van supporters. De meesten droegen het shirt van het nationale team. Het is goed dat met dit WK opkomende voetballanden als Zuid-Korea en Japan de kans krijgen zich, aangevuurd door eigen publiek, te meten met oude grootmachten. Het zou helemaal mooi zijn als het publiek uit andere landen iets overneemt van de innerlijke beschaving van supporters hier. Zo begeleidde het Japanse publiek het Russische volkslied niét met gefluit, zoals twee dagen eerder de Engelsen dat wel deden bij het Argentijnse volkslied.

Japan

1

Rusland

0

Ruststand 0-0. 51. Inamoto 1-0. Schds: Merk (Dld). Tsch: 66.108. Gele kaarten: Miyamoto, Koji Nakata, Nakayama (Jap), Pimenov, Nikiforov en Solomatin (Rus).