Lewis maakt einde aan mythe van `Iron Mike'

In een van de grootste titelgevechten uit de geschiedenis van het profboksen heeft Lennox Claudius Lewis zaterdag zijn wereldtitel in het zwaargewicht geprolongeerd. Met groot en bij vlagen indrukwekkend machtsvertoon ontkrachtte de 36-jarige Engelsman naar eigen zeggen de mythe van de bokser, die ooit te boek stond als de meest gevreesde man op aarde: Mike Tyson.

Afgezien van de eerste ronde maakte de Amerikaan, in 1985 de jongste wereldkampioen uit de geschiedenis, geen schijn van kans tegen zijn één jaar oudere opponent, die hij de afgelopen maanden regelmatig uitmaakte voor een onbekwame nietsnut. Met vernietigende mokerslagen en profiterend van zijn langere reach hield de grotere en zwaardere Lewis (113 kilo, 1 meter 96) zijn belager (106 kilo, 1 meter 80) op afstand in wat al snel in een eenzijdig gevecht ontaardde .

Hoewel zwaar gehavend aan beide wenkbrauwen bleef Tyson lange tijd op de been, om tegen het einde van de achtste ronde uiteindelijk alsnog door de knieën te gaan na een rechtse directe van Lewis. Kort daarvoor was Iron Mike al naar de grond gegaan na een linkse opstoot, tot verbijstering van de 15.327 overwegend Amerikaanse aanwezigen in de Pyramid Arena van Memphis, Tenessee.

Het gevecht in de stad van wijlen Elvis Presley was omgeven door strenge veiligheidsmaatregelen, uit angst voor terroristische aanslagen en een herhaling voor de ongeregeldheden die het duel Tyson-Holyfield vijf jaar geleden ontsierden. Die bleven uit en hetzelfde gold voor de gevreesde schermutselingen tussen Tyson en Lewis, kort voorafgaand aan het duel. In bedwang gehouden door twaalf agenten betraden beide boksers de ring. Lewis, titelhouder bij drie grote boksbonden (WBC, IBF en IBO), werd daarbij uitgefloten door het publiek, dat 500 tot 2.400 dollar had moeten betalen voor een zitplaats.

In Groot-Brittannië leidde Lewis' triomf tot uitbundige vreugde en gingen stemmen op om de in Londen (West Ham) geboren, maar in Canada getogen bokser in de adelstand te verheffen. Een dag na de verrassende zege van Engeland op Argentinië (1-0) bij het WK voetbal in Japan en Zuid-Korea kreeg het zelfbewustzijn een nieuwe en andermaal welkome impuls. ,,Achtendertig uur van Engelse sport om nooit te vergeten'', jubelde het dagblad The Daily Telegraph.

Tyson was na afloop vol lof over zijn bedwinger, die hij in januari in zijn been had gebeten bij een persconferentie waardoor de confrontatie twee maanden werd uitgesteld. ,,Een fantastische bokser, die vandaag te groot en te sterk voor mij was'', luidde de lofzang na zijn eerste nederlaag sinds 28 juni 1997, toen hij werd gediskwalificeerd voor een beet in een oor van Evander Holyfield. Om zijn waardering voor Lewis te onderstrepen, gaf hij diens moeder Violet direct na afloop in de ring een zoen op de wang.

Zijn carrière is na 49 overwinningen en vier nederlagen naar eigen zeggen allerminst voorbij, bezwoer Tyson. ,,Als je me voldoende betaalt, zal ik vechten als een leeuw.'' Vooral financiële overwegingen spelen daarbij een rol. Boze tongen beweren dat Tyson volledig aan de grond zit. Het gevecht van gisteren leverde hem niettemin bijna 20 miljoen dollar op.

Lewis daarentegen overweegt na 43 profpartijen (veertig overwinningen, twee nederlagen en één onbeslist) afscheid te nemen van de ring. Uitsluitsel wenste de zoon van Jamaicaanse ouders gisteren niet te geven. ,,Wat nu telt is dat ik vandaag heb bewezen de beste bokser ter wereld te zijn'', meende Lewis. ,,Voor eens en voor altijd wilde ik een einde maken aan de discussie over wie zich de grootste mag noemen. Vandaag is die vraag beantwoord.''