LA Lakers na winst op Nets één zege verwijderd van titel

Nog één overwinning en dan zijn de Los Angeles Lakers voor de derde keer op rij kampioen van de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie (NBA). Ook in East Rutherford waren de New Jersey Nets afgelopen nacht in het derde duel uit de best-of-seven-serie niet opgewassen tegen de ploeg van sterspeler Shaquille O'Neal: 103-106. Het staat nu 3-0 voor de LA Lakers.

Het gaat de Lakers in de finale gemakkelijker af dan in de zeven duels met de Sacramento Kings. In de wedstrijdenreeks van de finale in de Western Conference raakte de ploeg van coach Phil Jackson op achterstand, om die 3-2 uiteindelijk om te buigen in een 4-3 overwinning.

Evenals in de voorgaande twee wedstrijden tegen de Nets, toen de Lakers thuis in Los Angeles basketbalden, maakten O'Neal en die andere vedette, Kobe Bryant, het verschil. Bryant was dit keer goed voor 36 punten, center O'Neal tikte er 35 binnen.

In de vermakelijkste van de drie finalewedstrijden tot nu toe was Jason Kidd bij de Nets opnieuw de uitblinker. In de slotfase van de wedstrijd bracht hij bij een stand van 104-100 met een driepunter het verschil tot één punt terug, 104-103. Met twee vrije worpen in de resterende seconden van het duel bepaalde Rick Fox de eindstand op 106-103. Het was de kleinste marge waarmee de Lakers in de afgelopen drie duels de ploeg uit East Rutherford versloegen. De eerste twee duels eindigden achtereenvolgens in 99-94 en 106-83 voor de ploeg uit Los Angeles. Een laatste poging van Kidd om vlak voor het eindsignaal vanaf negen meter met een driepunter een verlenging af te dwingen, mislukte.

De Nets, die de Lakers voor het eerst in drie duels goed partij boden, staan voor de bijna onmogelijke opgave vier wedstrijden achter elkaar te winnen. In de play-offs is dat nog nooit gebeurd. ,,Er is geen team dat ons vier keer op rij kan verslaan'', sprak een zelfverzekerde Bryant. De jongste van de twee sterren bij de Lakers kende één minpuntje: met nog 42 seconden op de klok miste hij twee vrije worpen.

Ook een 4-0 overwinning in de finalereeks is nog nooit vertoond in de geschiedenis van het Amerikaanse profbasketbal. Woensdagavond hebben de Lakers de kans om met een `sweep' geschiedenis te schrijven. Een eventeel vijfde duel wordt ook in New Jersey gespeeld. Als de Lakers het kampioenschap in eigen stad willen behalen, moeten ze het laten aankomen op een zesde of zevende duel.