Israëlische tanks rond hoofdkwartier Arafat

Enkele uren voor een ontmoeting tussen premier Ariel Sharon en de Amerikaanse president George Bush in Washington heeft Israël vanochtend bij een nieuwe inval in Ramallah het hoofdkwartier van de Palestijnse leider Yasser Arafat met tanks omsingeld.

De actie, waarbij ongeveer 20 Palestijnen werden gearresteerd, was volgens de Israëlische legerradio de grootste in Palestijns autonoom gebied sinds weken. Het leger meldde Arafats hoofdkwartier te hebben omsingeld om te voorkomen dat gezochte Palestijnen er hun toevlucht zochten. Maar de actie werd door waarnemers tegelijk geïnterpreteerd als publiek signaal dat Israël Arafat en zijn Palestijns Gezag onverminderd ziet als hoofdverantwoordelijk voor het doorgaand geweld en daarom ongeschikt als onderhandelings- en vredespartner.

In een artikel in The New York Times maakte Sharon gisteren eens te meer duidelijk dat hij hoe dan ook niet wil onderhandelen ,,onder druk van geweld''. Evenmin wil hij ,,een dwingend tijdschema'' op weg naar een Palestijnse staat, maar, tezijnertijd, een ,,tussentijds akkoord voor de lange termijn''. Tevens schreef hij dat Israël ,,zich niet zal terugtrekken tot de de kwetsbare bestandslijnen van juni 1967''.

President Bush verklaarde zaterdag op een persconferentie samen met de Egyptische president Hosni Mubarak al evenmin van een tijdschema te willen weten. Dat was een tegenslag voor Mubarak, die naar het presidentiële buitenverblijf in Camp David was gekomen met een voorstel om de huidige Israëlisch-Palestijnse impasse te doorbreken door snel een Palestijnse staat uit te roepen, zonder de grenzen vast te leggen, en vandaaruit verder te gaan. Mubarak vertelde Bush dat het geweld ,,voor altijd zal doorgaan'' tenzij het Palestijnse volk ,,het gevoel heeft dat er hoop op vrede is''.

Arafat gaf intussen toe aan Amerikaanse druk en liet een leider van de Islamitische Jihad in de Gazastrook, sjeik Abdullah Shami, oppakken. Hij was tot gisteren ongemoeid gelaten hoewel de Palestijnse autoriteiten hadden aangekondigd leiders te zullen oppakken van de moslim-extremistische groep, die de verantwoordelijkheid heeft opgeëist voor de zelfmoordaanslag van woensdag op een bus bij Megiddo, waarbij 17 Israëliërs werden gedood.

Voorts wijzigde Arafat zijn kabinet, dat van 31 tot 21 leden werd teruggebracht. Hij benoemde een nieuwe minister van Binnenlandse Zaken, generaal Abdel-Razzaq al-Yahya, die moet toezien op het stroomlijnen van de Palestijnse veiligheidsdiensten. Dit laatste is een belangrijke eis van Israël en de VS.