Strafschop Larsson bezegelt lot van jeugdig Nigeria

Nigeria is bij het WK voetbal het eerste slachtoffer in de vooraf tot `Groep des Doods' uitgeroepen poule F. In Kobe verloren de grillige balartiesten uit Afrika's volkrijkste land vandaag met 2-1 van Zweden, dat met vier punten uit twee duels een goede kans heeft op het bereiken van de tweede ronde. Engeland en Argentinië troffen elkaar vandaag later op de dag voor een zwaarbeladen duel in Sapporo.

Minimaal een gelijkspel was de opdracht waarmee Nigeria vandaag het veld betrad, na de 1-0 nederlaag van afgelopen zondag tegen groepsfavoriet Argentinië. Na een stormachtig begin van de Zweden kwamen The Super Eagles langzaam maar zeker in hun vertrouwde ritme. Aan de hand van de bij vlagen geniale vormgever Austin `Jay Jay' Okocha leidde het lichte veldoverwicht in de 27ste minuut tot het openingsdoelpunt van Julius Aghahowa.

Na een fraaie voorzet van middenvelder Joseph Yobo torende Nigeria's topschutter hoog boven de net als tegen Engeland (1-1) mistastende doelman Magnus Hedman uit en knikte hij raak. Minstens zo fraai was de karakteristieke wijze waarop de rasatleet op wie Engelse clubs de jacht hebben geopend zijn treffer bejubelde. Net als twee maanden geleden in de gewonnen oefeninterland tegen Schotland (1-2), toen hij twee keer raak schoot, maakte de pas 20-jarige aanvaller van Shaktor Donetsk een zevenvoudige radslag, waarmee hij het publiek in het Kobe Wing Stadium in vervoering bracht.

Maar de vreugde van de olympisch kampioen van 1996 (Atlanta) was van korte duur. Amper acht minuten later trok Henrik Larsson de stand alweer gelijk. Na een afgeslagen aanval van Nigeria en een subtiele steekpass van Fredrik Ljungberg zette de Celtic-spits twee verdedigers op het verkeerde been, waarna hij doelman Ike Shorunmu passeerde.

Na rust vloeiden de krachten weg bij Nigeria, waar de aan zijn ribben en enkel geblesseerde Nwankwo Kanu in de 66ste minuut alsnog zijn opwachting maakte. Veel kon de 25-jarige aanvaller van Arsenal niet uitrichten in de resterende speeltijd. Zijn enige bijdrage van betekenis was een stiftbal, die in de slotminuut stijlvol werd gepakt door Hedman.

Kort daarvoor was Zweden tot twee keer toe met de schrik vrijgekomen. Eerst omspeelde John Utake keeper Hedman waarna zijn inzet op lijn werd gekeerd door aanvoerder Johan Mjällby, nog geen zestig seconden later schoot Yobo op de paal. Het waren de laatste stuiptrekkingen van een elftal dat twintig minuten eerder het nekschot toegediend had gekregen door opnieuw Larsson.

Daar was wel een strafschop voor nodig, na een onhandige overtreding van Ifeanyi Udeze op Larsson die zelf de buitenkans benutte.

Voortijdige uitschakeling is een hard gelag voor bondscoach Adegboye Onigbinde, die bij Nigeria's derde WK-optreden miminaal had ingezet op een evenaring van de tot dusver beste prestaties (1994 en '98): een plaats in de tweede ronde. Maar die opdracht bleek te hoog gegrepen. Het onheil riep de coach deels over zichzelf af door in de voorbereiding twee oudgedienden (Sunday Oliseh en Finidi George) buiten de selectie te houden. Onigbinde vertrouwde op de jeugd, maar keek vandaag vanuit de dug-out onbewogen toe hoe zijn elftal (gemiddelde leeftijd 22,4 jaar) gebukt ging onder een gebrek aan routine.

President Olusegun Obasanjo stak in de aanloop naar het cruciale duel met de Zweden zowel de coach als een aantal spelers telefonisch een hart onder de riem. Het mocht vandaag niet baten tegen het solide Zweden, dat vier jaar geleden in Frankrijk ontbrak maar acht jaar geleden in de Verenigde Staten nog als derde eindigde.

Zweden

2

Nigeria

1

Ruststand 1-1. 27. Aghahowa 0-1, 35. Larsson 1-1, 62. Larsson 2-1 (strafschop). Schds: Ortube (Bol). Tsch: 36.194. Gele kaarten: Mjällby, Alexandersson (Zwe) en West (Nig).

    • Mark Hoogstad