De Giro verbetert het stadsimago

De Giro d'Italia begintvanmiddag in Groningen. De Tour de France begon vier keer op Nederlandse bodem. Wat drijft een Nederlandse gemeente om een grote wielerronde in huis te halen? Meer naamsbekendheid.

De Groningse burgemeester Jacques Wallage is geen hartstochtelijke wielerliefhebber. Hij volgde de Tour de France via een transistorradio. De Giro d'Italia is verder van huis. Hij heeft ,,eerlijk gezegd meer met de Tour dan met de Giro''. Maar zijn voorkeur voor La Grande Boucle was geen reden de stichting `Gironingen' teleur te stellen, vlak na zijn aanstelling als burgervader in oktober 1998.

,,Tijdens mijn installatie stonden de heren mij al op te wachten'', blikt Wallage met een mengeling van verbazing en bewondering terug op de eerste ontmoeting met de initiatiefnemers Wim Mensen en Dick Heuvelman. ,,Mijn eerste reactie was er een van ongeloof. Wat moest de Giro in Groningen? Gaandeweg kwamen twee dingen bij elkaar. De gemeente wil de stad voor buitenstaanders zichtbaar maken. En Italië zoekt aansluiting bij de rest van Europa.''

Wallage gaf zijn fiat voor een gemeentelijke bijdrage van twee miljoen gulden. De totale begroting bedraagt zeven miljoen gulden, die verder wordt gefinancierd door sponsors en de provincie Groningen. De ene helft van de gemeentelijke subsidie is bestemd voor dienstverlening. Zo kreeg het 6,5 kilometer lange parcours van de proloog een opknapbeurt. Op aandringen van de Italiaanse koersdirecteur Castellano wordt de openingsrit niet bij de veraf gelegen drafbaan verreden. ,,Daar moet je paarden laten rijden, geen wielrenners'', zei de wedstrijdleider tijdens een eerste kennismaking met de stad.

De Groningers negeerden het fotogenieke centrum, maar kwamen terug van hun voornemen de proloog in een buitenwijk te laten plaatsvinden. De organisatie van Le Grand Départ in Den Bosch maakte in 1996 dezelfde inschattingsfout, erkent Hans van Schaik. Hij was zes jaar geleden bij de start van de Tour de France verantwoordelijk voor de stadspromotie in de Brabantse hoofdstad. De proloog werd, bij slecht weer, verreden bij een treurige industriewijk. Bois le Duc deed zijn naam geen eer aan.

,,We hebben het centrum inderdaad te weinig in beeld gebracht'', zegt Van Schaik desgevraagd. Vervolgens somt hij de positieve kanten op. ,,De Tour heeft ons een geweldige spin-off opgeleverd. Onderzoek heeft uitgewezen dat Den Bosch sindsdien een toeristische trekpleister is. Er worden bedragen genoemd van twintig miljoen gulden aan extra inkomsten. Dan is een schuldenlast van een paar ton natuurlijk peanuts'', weet de ambtenaar.

Volgens Van Schaik smaakt de ervaring van 1996 naar meer. Deze zomer is Den Bosch vertrekpunt van de Tour Féminin, de Franse wielerronde voor vrouwen. ,,We waren ook even in beeld voor de Giro, maar toen Groningen bleek mee te dingen, hebben we ons op advies van burgemeester Rombouts teruggetrokken. We waren wel eerste reserve, voor het geval Groningen de financiën niet zou rond krijgen.''

Volgens Van Schaik wordt 's Hertogenbosch in de nabije toekomst wellicht weer vertrekpunt van de Franse ronde. ,,De Tour blijft het hoofdgerecht. De Giro is een leuk toetje.'' Hij heeft al een balletje opgegooid bij de hoge heren in Parijs. Lobbyen is het sleutelwoord. Je kunt er niet vroeg genoeg mee beginnen.

Zo heeft de gemeente Utrecht serieuze plannen voor een Tourstart in 2007 of 2008. Deze week toog een delegatie van de stichting `Tour sous le Dom' naar Groningen om daar de hand te schudden van de Fransman Baal, de rechterhand en mogelijke opvolger van Tourdirecteur Leblanc. Baal kreeg ook een brief van de Utrechtse burgemeester Brouwer, die het wielerplan van harte ondersteunt.

Bosschenaar Van Schaik toont zich verbaasd dat de stichting `Gironingen' geen informatie bij hem heeft ingewonnen. ,,Wij hebben een bidbook klaarliggen. Dat kunnen ze voor een x-bedrag van ons krijgen. Blijkbaar willen ze het wiel opnieuw uitvinden. Typisch Nederlands en zonde van de tijd.''

De Groningse burgemeester Wallage zegt wel degelijk contact te hebben gehad met de Brabantse gemeente. Hij spreekt over ,,een groot leermoment''. Hij is opgetogen over het nieuwe parcours van de proloog. De start van de Giro leidt vanmiddag van de Grote Markt naar het Groninger Museum. Deze kleurrijke kunsthal tegenover het Centraal Station is ontwerpen door de Italiaanse architect Mendini. Groningen pronkt met meer gebouwen van Italiaanse signatuur en afficheert zichzelf met gevoel voor overdrijving als `meest Italiaanse stad van Noord-Europa'.

Wallage was, in een eerder stadium, dezelfde mening toegedaan als wedstrijdleider Castellano. ,,Mijn eerste reactie was: `we gaan toch zeker wel dwars door de stad'? Ik kreeg alleen mijn zin niet'', onderkent de burgemeester zijn geringe invloed. ,,Ik zag de beelden al voor me. De televisie kan ons imago helpen verbeteren. De proloog gaat straks half Europa over. Betere reclame kunnen we ons niet wensen.''

De andere helft van de gemeentelijke subsidie ging naar een cultureel programma dat de stad Groningen deze week op zijn kop zet. Rondom de Martinitoren staan muziekfestivals, theaterstukken en tentoonstellingen in het teken van de Italiaanse wielerronde. Veel meer dan de Tour, die grootschaliger en commerciëler is opgezet, heeft de Giro een culturele en zelfs religieuze betekenis. Volgens een oude Italiaanse traditie wordt de eerste etappe morgen door de Groningse bisschop Eijk ingewijd.

,,Precies wat wij willen. De Giro past bij ons. Er zit een verhaal aan vast'', verklaart Wallage zijn medewerking. ,,De wielerwedstrijd moet op eigen pootjes, dus dankzij sponsoring, worden georganiseerd. Wij leveren liever een bijdrage aan de randzaken, zoals zang en dans. Wij willen Groningen op de kaart zetten. Wij hebben één van de leukste binnensteden. Maar Groningen is voor veel Nederlanders een onbekende stad. Daar gaan we verandering in brengen'', belooft Wallage, die morgen op uitnodiging van zijn collega in Münster de Duitse finishplaats van de eerste etappe bezoekt.