Nog geen kopers voor noodlijdend ITV Digital

Het faillissement van de Britse televisiezender ITV Digital is opnieuw een stap dichterbij gekomen. Vanochtend schakelde het bedrijf zijn betaalde kanalen uit, nadat de curatoren er niet in waren geslaagd een koper te vinden. Gisteren al maakten ze het ontslag bekend van 225 man op het Londense hoofdkantoor. Op twee call centers van het bedrijf, in Wales en Zuid-Engeland, verdwijnen 1.400 banen.

ITV Digital is eigendom van de mediagroepen Granada en Carlton, die samen ook de analoge commerciële zender ITV exploiteren. Vorige maand weigerden de twee moederbedrijven nog langer uitzendrechten te betalen aan de Britse voetbalbond voor het doorgeven van sportwedstrijden via het pay-per-view-kanaal ITV Sport. Sommige van de clubs die sterk afhankelijk zijn van de tv-inkomsten, dreigen nu zelf failliet te gaan. De voetbalbond heeft nog 178 miljoen pond (285 miljoen euro) van ITV Digital tegoed. De twaalf gratis digitale kanalen, waaronder vijf BBC-kanalen, blijven voorlopig te zien. Ook ITV Sport blijft voorlopig te zien – gratis.

ITV Digital is te ontvangen via bestaande tv-antennes en concurreert met satelliet (BskyB) en kabel (NTL en Telewest). Het bedrijf had enkele weken geleden nog 1,25 miljoen abonnees, maar maakte een half miljoen pond verlies per dag door tegenvallende belangstelling en teruggelopen inkomsten uit advertenties. Faillissement zou grote gevolgen hebben voor het Britse medialandschap. Met het verdwijnen van een digitale hoofdrolspeler wordt de geplande uitschakeling van het analoge signaal per 2010 onwaarschijnlijk.

De curatoren hebben geen kopers kunnen vinden voor ITV Digital noch voor delen van het bedrijf. De Independent Television Commission, de officiële toezichthouder, hoopt nu binnen zes weken kopers te vinden voor (delen van) de zendmachtiging. Kandidaten zijn Europese mediabedrijven als Bertelsmann, RTL en Vivendi, terwijl ook het Amerikaanse Microsoft belangstelling zou hebben. Vorige week liet ook de Britse voetbalbond doorschemeren een bod te willen uitbrengen.