Nieuwe camera Hubble maakt fraaie plaatjes

De Hubble-ruimtetelescoop is nóg beter geworden. Begin vorige maand installeerden astronauten van de Space-shuttle Columbia nieuwe zonnepanelen en een nieuwe camera op de telescoop van de NASA. Dankzij de nieuwe zonnepanelen is er twee keer zo veel stroom als voorheen beschikbaar voor de wetenschappelijke apparatuur. En vandaag al worden de eerste foto's vrijgegeven die zijn gemaakt door de nieuwe Advanced Camera for Surveys (ACS), die de nieuwe standaardcamera wordt.

Vergeleken met de oude `standaard' Hubble-camera, de Wide Field and Planetary Camera 2, bestrijkt de ACS een twee keer zo groot gebied, met een dubbele scherpte en een vijf keer zo grote lichtgevoeligheid. De ACS is gevoelig voor ultraviolet tot en met infrarood licht.

De ACS zal onder meer gebruikt worden in de speurtocht naar directe bewijzen voor planeten in nabije zonnestelsels. Met behulp van een coronograaf, waarmee kleine felle lichtbronnen kunnen worden afgedekt, zal de ACS ook kijken naar stofringen rond sterren, waaruit planeten kunnen ontstaan. De camera, die ongeveer de grootte van een telefooncel heeft, zal ook zeer ver in het heelal zoeken naar jonge sterrenstelsels die minder dan een miljard jaar na de oorknal bestonden. Deze bevinden zich op zelfs voor kosmische begrippen gigantische afstand, op vele miljarden lichtjaren. Ons eigen sterrenstelsel, de Melkweg, heeft een doorsnee van ongeveer 70.000 lichtjaren. De Kegel Nevel (Cone Nebula) op de hier afgebeelde ACS-foto staat aanzienlijk dichterbij: 2.400 lichtjaren. De nevel is onderdeel van het zogenoemde `Kerstboom Cluster' en is waarschijnlijk gefotografeerd om vandaag een mooi plaatje te publiceren bij de feestelijk officiele inwerkingstelling van de camera. De fraaie nevel-patronen, zoals deze opmerkelijke kegel, ontstaan als gloeiend interstellair waterstofgas en stof is gemengd met zwaardere, niet gloeiende gaswolken. Deze gaswolken absorberen licht en zijn dus donker. Het waterstofgas uit de lichte wolken gaat gloeien onder invloed van ultraviolet licht van nabije sterren, zoals hier de ster S.Mon. De sterren in dit cluster zijn relatief recent gevormd.