Hongkongse krant ontslaat China-redacteur

De Hongkongse krant de South China Morning Post (SCMP) heeft gisteren de gerenommeerde China-correspondent Jasper Becker ontslagen. Becker stond tot voor kort aan het hoofd van het kantoor van de krant in Peking.

Hij noemde het ontslag tegenover het Britse persbureau Reuters ,,de meest recente slag voor de persvrijheid in de voormalige Britse kroonkolonie.'' Becker beschuldigt de SCMP van zelfcensuur, en stelt dat de SCMP is gezwicht voor druk uit Peking om buitenlandse verslaggevers in China door Chinees personeel te vervangen.

Een woordvoerder van de krant in Hongkong verklaarde daarentegen dat Becker ontslagen is wegens ,,insubordinatie'' omdat hij zich niet wilde voegen naar de richtlijnen van de redacteur die belast is met de verslaggeving over China. Deze redacteur, Wang Xiangwei, was vroeger werkzaam bij de Chinese overheidskrant de China Daily, een blad dat vooral tot opdracht heeft om de officiële mening van de Chinese overheid uit te dragen tegenover in China woonachtige buitenlanders.

Wang is de opvolger van Willy Wo-lap Lam, een kritisch China-commentator die de krant in november 2000 verliet nadat een controversiële column over mogelijke belangenverstrengeling tussen Hongkongse zakenlieden en de machthebbers in Peking tot problemen leidde. Zijn woorden riepen de woede op van de voormalige bestuursvoorzitter van de SMCP, die nauwe banden onderhoudt met Peking.

Becker verklaarde ,,geschokt' over zijn ontslag. ,,Ze willen de verslaggeving meer pro-Chinees maken, en ze zoeken naar manieren om te voorkomen dat ze mensen voor het hoofd stoten. Ze proberen de verslaggeving een stuk gematigder te maken.''

Becker, die zijn naam internationaal vestigde met het boek Hungry Ghosts, dat handelt over de hongersdood van 30 miljoen Chinezen als gevolg van een falend landbouwbeleid onder Mao Zedong, brengt zijn ontslag in verband met zijn recente bezoek aan Hongkong. Daar deed hij zijn beklag bij de krant over de beperkingen die Wang hem oplegde in zijn verslaggeving. ,,Er was sprake van een hele serie artikelen die afgezwakt, genegeerd of tegengehouden waren.''

Ook kreeg hij onlangs geen toestemming voor een bezoek aan Tibet, waar hij juist wel voor was uitgenodigd door de Chinese autoriteiten. Hij mocht verder van de krant geen verslag doen van protestacties van aids-slachtoffers.

Becker is momenteel op weg naar Amerika, waar hij werd gevraagd om verslag te doen in het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden over de recente vlucht van groepen Noord-Koreanen naar Westerse ambassades in Peking. Wat hij daarna gaat doen, is nog onduidelijk: de krant heeft hem een maand de tijd gegeven om zijn werkzaamheden in Peking af te sluiten.