Missie Boogerd strandt op streep

In de finale van de Amstel Goldrace resulteerde een numeriek overwicht van Fassa Bortolo in een zege van de Italiaan Bartoli, voor zijn Russische ploeggenoot Ivanov. Medevluchters Boogerd en Armstrong hadden het nakijken.

Ambivalente gevoelens gisteren na de Amstel Goldrace bij de leiding van de wielerploeg van Rabobank en bij kopman Michael Boogerd, die na een door hemzelf geregisseerde beslissende ontsnapping van vier renners als derde was geëindigd. Boogerd had in de laatste voorjaarsklassieker van 2002 voorbeeldig gereden en ook de rest van de ploeg kreeg een pluim van Theo de Rooy. ,,Ik heb vandaag een geweldige ploeg gezien'', sprak de ploegleider. ,,Ondanks de afwezigheid van Erik Dekker hebben de jongens voor een geweldige kopman kunnen rijden. De ploeg heeft de hele dag heel gegroepeerd rond Boogerd gereden. Ik kan ze weinig verwijten maken.'' Omdat er niet meer in zat dan de derde plaats, omschreef De Rooy zijn gemoedstoestand als ,,teleurgesteld, maar niet ontgoocheld''. Aan het einde van de klassiekermaand april stond Rabobank als ploeg en Boogerd in het bijzonder opnieuw met lege handen.

Weer won een Italiaan een klassieker (vier uit vijf wedstrijden dit voorjaar) en voor de vijfde opeenvolgende keer betrof het een dertiger: Michele Bartoli, de uit Pisa afkomstige renner van de Fassa Bortolo-ploeg die volgende maand zijn tweeëndertigste verjaardag viert. Het was al weer vier jaar geleden dat hij een wereldbekerwedstrijd had gewonnen. Na de Ronde van Vlaanderen (1996) en Luik-Bastenaken-Luik (1997 en 1998) won hij in '98 de GP van Zürich.

De dag begon gisteren zo mooi voor Boogerd. Op de Markt in Maastricht werden bijna tweehonderd renners 's ochtends door demissionair staatssecretaris Vliegenthart (Sport) weggeschoten in regen, wind en kou. Hondeweer was het, precies zoals de kopman uit de ploeg van Rabobank het zich had gewenst. Hoewel de weersomstandigheden in de loop van de dag aanzienlijk verbeterden alleen de wind blies onophoudelijk hard door het Limburgse land verliep de koers voor Boogerd volgens zijn droomscenario.

Op 39 kilometer voor de aankomst was hij de regisseur van de beslissende ontsnapping, maar net als die andere eenling in het vluchterskwartet, de Amerikaan Lance Armstrong, wist de Nederlander de macht van de ploeggenoten Bartoli en Ivanov uiteindelijk niet te breken. In de spurt wist hij alleen Armstrong achter zich te houden en daarmee verzekerde Boogerd zich van die ene plaats op het podium waar hij nog nooit gestaan had. Zijn overwinning in de Goldrace van 1999, na een sprint à deux met Armstrong, voorzag hij een jaar later van een vervolg met een tweede plaats, achter Erik Zabel.

Boogerd had intensief toegeleefd naar de wedstrijd voor eigen publiek. Hij wilde zo graag de kritiek doen verstommen met een mooie prestatie op het parcours dat 33 beklimmingen telde. In de media had hij veel kritiek gekregen nadat hij zich had laten ontvallen dat hij te weinig steun kreeg van ploeggenoten, en als gevolg van zijn weinig attente optreden van vorige week in Luik-Bastenaken-Luik. Tijdens zijn lievelingskoers in de Waalse Ardennen, gewonnen door Paolo Bettini, miste hij de slag. Hij verkeerde die dag naar eigen zeggen in de vorm van zijn leven. Maar hij maakte tussen Luik en Luik ook een nerveuze indruk.

Gisteren daarentegen had Boogerd alles weer onder controle. Vanaf het moment dat de renners de Maas overtrokken om de lange reeks Limburgse heuvels te attaqueren, was de 29-jarige Hagenaar steeds voorin het peloton te vinden. Op de Eyserbosweg, na 215 van de in totaal 254,4 kilometer, leidde hij de beslissende ontsnapping. Voor de Keutenberg achterhaalde de vier vluchters (Boogerd, Bartoli, Ivanov en Armstrong) de twee koplopers, Boogerds ploeggenoot Bram de Groot en de Nederlander Bram Schmitz uit de Batavus-ploeg. Beiden waren de laatste strijders van een groep van zes renners die al vijftien kilometer na de start aan een lang avontuur waren begonnen.

In de slotfase demarreerde Ivanov keer op keer, in een poging Boogerd en Armstrong te breken. Maar steeds reed Armstrong het gat dicht. Bartoli plaatste twee demarrages, maar ook die werden door de Amerikaan geneutraliseerd. Boogerd hield zich koest en liet Armstrong het vuile werk opknappen. Hij gokte op de sprint en waagde niet één uitvalspoging.

Van de vier bleek Armstrong op de Maasboulevard de slechtste sprinter. In de spurt was de logica gerespecteerd, zoals zijn ploegleider Johan Bruyneel het uitdrukte. De Belg wist dat zijn oogappel van de vier de traagste sprinter was. Armstrong was als topfavoriet van start gegaan maar slaagde er niet in om na twee tweede plaatsen (in 1999 achter Boogerd en vorig jaar achter Erik Dekker) zijn deelname aan de Goldrace met een overwinning te bekronen. ,,Ik wil hem graag winnen, maar het hoeft niet'', sprak de Amerikaan voor wie elke wedstrijd in het teken staat van zijn voorbereiding op de Tour de France, de etappekoers die hij de afgelopen drie jaar won.

Was de laatste beklimming maar zwaarder geweest, mijmerde Armstrong. Op de slotklim, de Sint-Anthoniusbank, had hij zijn enige ontsnappingspoging ondernomen. Maar die helling was niet lang en steil genoeg om zijn rivalen uit het wiel te rijden. Bij de bus van US Postal, enkele honderden meters achter de eindstreep, vertelde de Texaan dat hij, net als Boogerd, op een hardere koers had gehoopt. Hij wees in de richting van de cementfabriek met daarachter de Sint-Pietersberg. ,,Als de finale zich op die heuvel had afgespeeld, dan had ik meer kans gehad.'' Dat gold ook voor Boogerd, wiens zelfvertrouwen ondanks zijn derde plaats weer is gegroeid. Hij had aangekondigd dat hij zou aanvallen en hij had woord gehouden. ,,Ik maakte de slag en dat was al een hele opluchting. Ik ben hier op mijn waarde geklopt en daar kan ik wel vrede mee hebben.'' Terwijl Armstrong zijn spieren de komende maanden warmhoudt in Franse etappekoersen (Midi Libre en Dauphiné Libéré) en de bergritten van de Ronde van Frankrijk nauwgezet gaat verkennen, mikt Boogerd op een etappezege in de Ronde van Italië, die zaterdag 11 mei in Groningen van start gaat.