Coalitie actief in Afghaans grensgebied

Amerikaanse en Britse strijdkrachten in Afghanistan zijn de afgelopen dagen naar Afghaans-Pakistaans grensgebied gestuurd ter voorbereiding van een militair offensief tegen aanhang van Al-Qaeda.

Volgens Afghaanse militairen die samenwerken met het Amerikaanse leger zijn de afgelopen drie dagen zeker 1.200 Britten en Amerikanen naar het gebied in het Gergerai gebergte gestuurd. Daar zullen zij mogelijk aan beide kanten van de grens worden ingezet om aanhangers van de terreurgroep Al-Qaeda te bestrijden. Dat hebben zij tegenover de Amerikaanse krant The Washington Post gemeld. Het zou de eerste keer zijn dat de internationale coalitie een grote operatie onderneemt in de tribale gebieden aan de Pakistaanse kant van de grens. ,,Op dit moment hebben we 95 procent van de plaatsen in Afghanistan waar de Amerikanen naar toe zouden moeten gaan afgewerkt. Nu beginnen ze een tweede fase in Pakistan'', aldus Mohammed Yaqoob, commandant van de laatste Afghaanse grenspost in het hooggebergte ten oosten Khost.

Het Amerikaanse minister van Defensie wil de troepenactiviteit bevestigen noch ontkennen. Maar militaire functionarissen hebben wel gezegd dat vier nieuwe Amerikaanse Apache gevechtshelikopter in Afghanistan zijn gearriveerd om het grensgebied te bewaken. Voorts heeft het leger van Pakistan vorige week met Amerikaanse militairen samengewerkt bij de inval in een religieuze school die voorheen aanhangers van het Talibaanregime zou hebben opgeleid. De Pakistaanse president Pervez Musharraf heeft dat vandaag in de Pakistaanse media bevestigd. Volgens Musharraf is het aantal Amerikaanse militairen actief in Pakistan echter minder dan tien. Aanwezigheid van Amerikaanse militairen op Pakistaans grondgebied ligt uiterst gevoelig omdat een groot deel van de bevolking uitgesproken anti-Amerikaans is.

De Verenigde Staten zijn nog altijd niet gerust dat het moslimextremistische verzet in de regio voldoende is aangepakt. Sinds de val van de Talibaan eind vorig jaar is duidelijk geworden dat veel aanhangers van het regime en Al-Qaeda naar Pakistaans grondgebied zijn gevlucht. De Verenigde Staten hebben aanwijzingen dat zij zich van daaruit hebben gehergroepeerd en terreuraanvallen in Afghanistan voorbereiden.

Ook elders aan de Afghaanse kant van de grens is de situatie verre van stabiel. In Gardez, ten zuiden van Kabul, zijn rivaliserende krijgsheren openlijk met elkaar slaags geraakt. Bij een raketaanval op de stad 25 mensen om het leven gekomen en zeventig gewond geraakt. De lokale bevolking heeft geklaagd dat de internationale coalitie niet heeft ingegrepen. Maar volgens een woordvoerder van de Amerikaanse strijdkrachten is dat onterecht. ,,Onze missie is Al-Qaeda [leden] en hoge Talibaan gevangen te zetten of te doden. Het herstellen van de veiligheid in het land komt op de tweede plaats'', aldus Bryan Hilferty