Het water staat Danone aan de lippen

De mineraalwaterovereenkomst die Danone in de Verenigde Staten met Coca-Cola heeft gesloten, lijkt geen goede manier om zelf geld te verdienen, maar kan wel problemen veroorzaken voor concurrent Nestlé. Het Franse bedrijf heeft vorig jaar in de Verenigde Staten minder mineraalwater van het merk Evian afgezet, hoewel de markt met 30 procent is gegroeid. Dat komt doordat Coca-Cola en Pepsi hun eigen mineraalwatermerken hebben gelanceerd en doordat Danones Amerikaanse distributeur, de voornaamste bottelaar van Coca-Cola, klaarblijkelijk de voorkeur gaf aan Coca-Cola's merk.

Als reactie daarop heeft Danone Coca-Cola de verantwoordelijkheid gegeven voor de hele Amerikaanse distributie van Evian. Wellicht houdt Danone daar geen geld aan over. Slechts een klein percentage van Danones totale wateromzet komt uit de Verenigde Staten en het bedrijf had zich net zo goed van die markt kunnen terugtrekken. Nestlé haalt daarentegen 45 procent van zijn mineraalwateromzet uit de Verenigde Staten, met merken als Perrier en Deer Park. De overeenkomst tussen Danone en Coca-Cola kan problemen veroorzaken voor Nestlé.

Danone richt zich niet op de VS maar op Europa en de opkomende markten, waar meer groei verwacht wordt. Het bedrijf haalt nu 30 procent van zijn omzet uit ontwikkelingslanden. Toch moet het bedrijf zich haasten. Sinds alle consolidaties die de afgelopen twee jaar in de voedingssector hebben plaatsgevonden, is het Franse concern een dwerg geworden in vergelijking met Nestlé, Unilever en zijn Amerikaanse concurrenten. Het moest afzien van de overname van Quaker Oats en Nabisco, omdat die bedrijven te duur waren, en het is niet zeker of het de concurrentie kan aftroeven als United Biscuits te koop wordt aangeboden. Bovendien trekken de sleutelaandeelhouders, die als een bescherming gezien werden, zich langzaam terug. De Agnelli's zeggen nu bijvoorbeeld dat ze hun belang makkelijk in geld zouden kunnen omzetten. Geen wonder dat in de koers al een soort overnamepremie is verdisconteerd.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.