Snelle groei in maart zorgt voor fraaie cijfers Unilever

Het wereldwijd inzakken van de economische groei lijkt nog geen vat te hebben op Unilever. Het zeep- en voedingsmiddelenconcern houdt vast aan zijn eerdere voorspelling dat de winst over heel 2002 met meer dan 10 procent zal groeien.

Dit heeft het Brits-Nederlandse bedrijf – producent van onder meer Dove, Knorr en Becel – vanochtend bekendgemaakt bij publicatie van de cijfers over het eerste kwartaal. Beleggers reageerden gematigd positief en het aandeel steeg op een negatief gestemde beurs met bijna 2 procent tot 68,10 euro.

In de eerste drie maanden van het jaar daalde de omzet met 1 procent tot 12,3 miljard euro. Zonder rekening te houden met het afstoten van activiteiten steeg de omzet met 2 procent. Volgens het concern versnelde gedurende het kwartaal de stijging van de verkopen. Dat gold ook voor de omzet in de 400 belangrijkste merken van Unilever die in het eerste kwartaal met 3 procent steeg. In de maand maart verkochten de leidende merken 6 procent beter.

Aan dit getal wordt extra belang gehecht sinds Unilever twee jaar geleden bekendmaakte het aantal merken van 1.600 tot circa 400 terug te brengen. De uitverkoren 400 merken zorgen nu voor 84 procent van de omzet en aan het eind van het jaar moet dat percentage volgens Unilever op 90 procent liggen. Mede door de groeiversnelling in maart zijn de resultaten beter dan analisten hadden verwacht.

De winstgevendheid van Unilever is sterk toegenomen. Op elke euro verdient het bedrijf 14,9 cent (exclusief afschrijvingen), tegen 12,4 cent een jaar eerder. Voor het nettoresultaat zorgde deze zogeheten margeverbetering mede voor een flink hogere winst. Het nettoresultaat steeg met 94 procent tot 463 miljoen euro, hetgeen ook een gevolg is van lagere belastingen en rentebetalingen. De zogeheten bedrijfswinst, zonder deze posten, steeg met een kwart tot 1,28 miljard euro. De winst per aandeel verdubbelde precies tot 46 cent.

Europa deed het wat groei betreft beter dan Amerika en Azië. In Europa steeg de autonome omzet met 2,4 procent, vooral een gevolg van de nieuwe bak- en braadproducten. De omzet van Dove-producten nam zelfs met 60 procent toe. Het resultaat in Europa nam met 13 procent toe tot 685 miljoen euro. In de Verenigde Staten nam de winst weliswaar met een derde toe, maar dat gebeurde bij een 4 procent lagere omzet. Vooral de huishoudelijke producten werden getroffen door de sluiting van in problemen geraakte K-Mart-winkels. In Azië bleef de omzet gelijk, maar nam de winst met een kwart toe tot 321 miljoen euro. In India daalden de verkopen met 5 procent. Volgens Unilever is dat een gevolg van een nieuw distributiesysteem met kleinere voorraden bij winkels.