Grenville's karikaturen goed voor Orange Prize

Met haar vijfde roman The Idea of Perfection won Kate Grenville vorig jaar de Orange Prize for Fiction. In deze roman proberen mensen in het kleine dorpje Karakarook het verleden te behouden. Dorpsbewoners verzamelen troep voor een museum en stellen eveneens een petitie op om een oude houten brug te behoeden voor vervanging door beton. Het is een onderhoudend verhaal waarin het leven van dorpsbewoners wordt bepaald door twee mensen uit Sydney: ingenieur Douglas Cheeseman en conservator Harley Savage. Douglas houdt van beton en heeft de opdracht gekregen de oude brug af te breken; Harley moet een klein museum inrichten. Deze twee buitenstaanders, beiden bepakt met een zwaar persoonlijk verleden, redden de historie van het dorp en bouwen een liefdesrelatie op.

Grenville weet haar hoofdpersonages goed neer te zetten: ze krijgen diepgang maar zijn tegelijkertijd ironisch. Zo gedraagt Douglas zich bijna als een Jehova's getuige wanneer hij zijn liefde voor beton verwoordt (`Beton is de vorm van de verbeelding, dames en heren, aangezien het zelf geen vorm heeft'), maar dan wel een van wie je de voet niet poogt te breken.

Maar in de goede schets van haar hoofdpersonages schuilt ook de zwakte. De dorpelingen zijn namelijk overdreven karikaturaal. De voorman in de bouw rookt natte sjekkies en tapt schuine moppen; alle vrouwen doen aan handenarbeid, maken jam of zijn in een enkel geval sherrymoeder met een grote angst voor rimpels. De vondsten die Grenville van te voren heeft bedacht, herhaalt ze oneindig vaak en ze staan vaak cursief gedrukt uit angst dat iemand de grap zal ontgaan.

Bovendien lijden alle intieme gedachten van de personages aan een overmaat aan zelfanalyse en worden ze breed uitgesponnen, om daarna nog vaker te worden herhaald dan de `grappige' vondsten. `Een blad had inderdaad twee kanten, maar wanneer je een blad omsloeg, leek de nieuwe bladzijde erg veel op de oude bladzijde.' En dat is een waarheid als een koe voor een boek met zoveel herhaling.

Kate Grenville: The Idea of Perfection. Picador, 401 blz. €12,25 (De Nederlandse vertaling Dromen van volmaaktheid verscheen bij Arena, 382 blz. €22,50.)