Bayer Leverkusen de evenknie van United

Bayer Leverkusen heeft zich gisteravond een goede uitgangspositie verworven voor een plaats in de finale van de Champions League. De Duitse ploeg speelde in Engeland met 2-2 gelijk tegen Manchester United. De return van de halve finale wordt volgende week dinsdag op Koninginnedag in de BayArena van Leverkusen gespeeld.

Na jaren zonder succes snakt de Duitse ploeg naar een aansprekende prijs. De club, in 1904 opgericht door het chemieconcern Bayer, heeft slechts twee bekers van betekenis gewonnen. Bayer Leverkusen won in 1988 de UEFA Cup door in de finale na strafschoppen te winnen van het Spaanse Espagnol. De bekerwinst in 1993 betekende de eerste en voorlopig laatste nationale hoofdprijs.

Nu strijdt Bayer 04 nog op drie fronten. De ploeg gaat aan de leiding in de Bundesliga met een voorsprong van twee punten op Borussia Dortmund. Afgelopen zaterdag werd de spanning om de Duitse titel opgevoerd, nadat Leverkusen in eigen stadion door Werder Bremen werd verslagen. De koppositie kwam niet in gevaar, maar concurrent Borussia Dortmund naderde tot op twee punten.

In het Duitse bekertoernooi speelt Bayer Leverkusen in de finale tegen Schalke 04. Manchester United is de laatste horde op weg naar de eindstrijd van de Champions League. Trainer is Klaus Toppmöller, drievoudig international en vroeger topscorer van FC Kaiserslautern.

Het gelijkspel op Old Trafford was de beloning voor het uitstekende technisch zeer verzorgde spel, dat Bayer Leverkusen eigenlijk al het hele seizoen demonstreert. Het uitzicht op drie prijzen werkte de laatste weken echter op de zenuwen van de nog redelijk onervaren spelers. Op bezoek bij Manchester United bleek daar echter weinig van. De Duitse ploeg speelde verzorgd voetbal en kwam nauwelijks in gevaar. Zonder de geblesseerde spelmakers Beckham en Keane hij viel acht minuten voor tijd in kon Manchester United de bezoekers nauwelijks onder druk zetten.

De heersend kampioen van Engeland kwam niettemin gelukkig op voorsprong. Solskjaer schoot op aangeven van Van Nistelrooy via de rug van Zivkovic raak: 1-0. Ook op achterstand bleef Bayer Leverkusen gelijkwaardig aan Manchester United. Onder aanvoering van de Turkse spelmaker Bastürk, de handige Braziliaan Zé Roberto en de Duitse international Michael Ballack drong Bayer Leverkusen de thuisclub in de tweede helft zelfs ver terug op eigen helft. De gelijkmaker van Ballack in de 62e minuut was een beloning voor het uitstekende spel van de bezoekers.

Vijf minuten later schoot Van Nistelrooy zijn ploeg weer op voorsprong. De spits werd door Zé Roberto gehaakt, kreeg een strafschop en maakte vanaf elf meter alweer zijn tiende treffer dit seizoen in de Champions League. Hij evenaarde met zijn doelpunt het record van Jardel, Raúl en Rivaldo.

Manchester United kon maar acht minuten genieten van de geflatteerde voorsprong. Invaller Neuville, nauwelijks vijf minuten in het veld, scoorde in de 75ste minuut en bracht Bayer Leverkusen daarmee in een uitstekende uitgangspositie voor het bereiken van de finale op 15 mei in Glasgow.

Mocht Manchester United worden uitgeschakeld, dan is dat een extra pijnlijk voor manager Ferguson. Voor de Schot zou het winnen van de Champions League in het hem zo geliefde Glasgow een extra dimensie betekenen.

Van Nistelrooy was danig teleurgesteld over het resultaat, maar zit nog kansen voor de return in Duitsland. De Nederlander was wel onder de indruk geraakt van het spel van Bayer Leverkusen: ,,De ploeg was heel goed. Wij hadden de grootste moeite controle te krijgen, we konden de bal niet vasthouden en ons spel over de vleugels was beneden de maat.''