`Machtigste' vrouw van Amerika verlaat het Witte Huis

Mag een vrouw een van de topfuncties in de Amerikaanse politiek vaarwel zeggen om meer tijd te besteden aan haar familie?

Karen Hughes, rechterhand en politieke alter ego van president George W. Bush, heeft gisteren aangekondigd dat ze haar post als communicatie-adviseur van de president komende zomer neerlegt. Hughes, ooit door Bush grappend omschreven als `de Hoogste Profeet', geeft haar rol als invloedrijke vrouw in het Witte Huis op omdat ze terug wil keren naar haar geboortegrond in Texas en daar meer tijd met haar familie te besteden.

Het besluit van Hughes komt als een donderslag bij heldere hemel en heeft een golf van discussie losgemaakt in de Verenigde Staten. Allereerst werd gezocht naar de `werkelijke' redenen van haar besluit. Toen er geen andere redenenen werden gevonden dan die zij zelf opgaf, verschoof de aandacht naar het kennelijke probleem van vrouwen een evenwicht te vinden tussen werk en de zorg voor hun familie.

De 45-jarige Hughes wordt door velen gezien als de machtigste vrouw in Washington van wie de invloed op de Amerikaanse politiek veel groter is dan haar functieomschrijving doet vermoeden. Haar uitgesproken mening en sterke wil zijn terug te vinden in vrijwel ieder woord en elk beeld waarmee het Witte Huis naar buiten treedt. Als de persoonlijke `spin doctor' van Bush heeft ze de verantwoordelijkheid over de contacten met de pers, de toespraken van de president en zijn publieke optredens. Zo waren bijvoorbeeld de woorden van Bush waarin hij begin deze maand voor het eerst substantiële uitspraken deed over het Midden-Oosten voor een belangrijk deel door haar gekozen.

Hughes' band met Bush is zo hecht – ze was zijn belangrijkste steun en toeverlaat tijdens de verkiezingen van 2000 en stond al in 1994 aan zijn zijde toen hij zich kandidaat stelde voor het gouverneurschap van Texas – dat weinigen durven te twijfelen aan de ernst van de bewering van Hughes dat ze vertrekt om meer zorg aan haar familie te besteden.

Waarna de vraag rijst: mag een vrouw op een dergelijke invloedrijke positie zo'n beslissing om zo'n reden wel nemen? ,,De meest invloedrijke vrouw uit de geschiedenis van het Witte Huis – dat wil niet zeggen (first) lady – kan toch onmogelijk midden in een oorlog weglopen vanwege de familie'', noteert columniste Maureen Dowd van The New York Times vandaag. ,,Vrouwen komen nergens in deze mannenregering, mannenstad of mannenwereld wanneer ze het beste stuk onroerend goed in de Westelijke Vleugel (van het Witte Huis) opgeven elke keer als hun echtgenoten en kinderen piepen.''

Dowd weet precies wat er zou worden gedacht wanneer een man met een dergelijke belangrijke positie voor zijn vertrek redenen van familiale aard opgeeft:

De DNA-test blijkt positief

Een uitgebreide aanklacht staat op het punt openbaar te worden gemaakt,

De 21-jarige heeft 9x13 plaatjes aan The Star gegeven.

Kortom, Dowd kan het maar moeilijk bevatten dat ,,de ultieme control freak'' de touwtjes zomaar uit handen geeft. Toch is het zo, aldus Hughes gisteren in een toelichting. ,,Ons thuis is Texas. Ik zal eerlijk zijn, ik denk dat we een beetje heimwee hebben. We missen onze vrienden.'' Hughes is getrouwd en heeft een 15-jarige zoon. Ze baarde de afgelopen maanden al enig opzien door eerder van haar werk te gaan om zijn honkbalwedstrijden te bezoeken.

,,Mensen geloven vrouwen die zeggen dat ze voor hun families moeten zorgen'', analyseerde Cokie Roberts, presentatrice van een nieuwsprogramma van het netwerk ABC. ,,Want dat is feitelijk precies wat zij doen.''