Zweeds Ericsson gokt op UMTS

Waarom heeft Ericsson een claimemissie nodig? De Zweedse producent van telecomapparatuur heeft genoeg geld in kas en voorlopig kan het concern nog makkelijk zijn leningen afbetalen. De nettoschuld van 25 miljard Zweedse kronen (2,75 miljard euro) vertegenwoordigt niet veel meer dan

30 procent van het aandelenkapitaal.

Kan Ericsson niet meer geld lenen en op die manier de laagconjunctuur doorstaan? Misschien niet. Ericsson weet niet hoe lang die laagconjunctuur zal aanhouden. Veel telecomaanbieders hebben hun uitgaven aan de infrastructuur voor GSM-systemen bevroren zolang zij bezig zijn hun schulden te saneren. Klanten uit ontwikkelingslanden kopen alleen bij vlagen.

Intussen zijn er beperkte orders geplaatst voor de nieuwere UMTS-systemen, maar de meeste aanbieders zijn nog niet klaar voor een grootschalige invoering van de nieuwe technologie. Ericsson kan de kosten niet snel genoeg omlaag brengen om ze gelijke tred te doen houden met de kelderende verkopen.

Het concern verwacht nu ergens volgend jaar pas weer winstgevend te worden. Het gaat ervan uit dat 11 miljard Zweedse kronen aan herstructureringslasten volstaan om een jaarlijkse kostenbesparing van 20 miljard Zweedse kronen (2,2 miljard euro) te verwezenlijken. Dat is nog helemaal niet zeker, en zelfs als het lukt, moet het concern eerst door een

operationeel verlies van zo'n 10 miljard Zweedse kronen heenbijten.

Op basis van dit scenario gaat Ericsson dezelfde toekomst tegemoet als de concurrenten Nortel en Lucent. Van zijn kredietwaardigheid blijft dan nagenoeg niets over, waardoor klanten mogelijk worden afgeschrikt en de sterke concurrentiepositie van het concern zou afkalven. De geplande claimemissie van 30 miljard Zweedse kronen (3,3 miljard euro) moet dit nachtmerrie-scenario een halt toeroepen.

Aan beleggers wordt nu gevraagd Ericsson de helpende hand toe te steken totdat de vruchten van UMTS (nieuwe generatie snelle mobiele telefonie) kunnen worden geplukt, ook al is het minder zeker geworden dat de nieuwe technologie een rijke oogst zal opleveren.

Een positief punt is dat door de vertraagde invoering ervan de zwakkere infrastructuuraanbieders het loodje leggen, waardoor Ericsson als marktleider als eerste kan profiteren van een opleving van de groei.

Maar alles is afhankelijk van de vraag of er op redelijk korte termijn een massamarkt voor mobiele datasystemen zal ontstaan. Anders groeit Ericsson wellicht helemaal niet.

Afgaande op de koersdaling van 25 procent van gisteren zijn beleggers tot deze laatste slotsom gekomen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.