Barcelona is toe aan een godsgeschenk

Barcelona en Real Madrid spelen vanavond de eerste wedstrijd van de halve finale in de Champions League in stadion Nou Camp. De geblesseerde Rivaldo en de geschorste Figo ontbreken in het gevecht der giganten.

Op de dag dat Catalonië de beschermheilige San Jordi eert, komt aartsrivaal Real Madrid op bezoek in Nou Camp. Als Barcelona vanavond onverhoopt het prestigeduel in de halve finale van de Champions League verliest, dan zullen vele chauvinistische Catalanen de nederlaag uitleggen als heiligschennis. Winst tegen Real Madrid zal daarentegen door de fanatieke aanhang van Barcelona worden gekoesterd als een godsgeschenk.

Het duel tussen Barcelona en Real Madrid is veel meer dan zomaar een voetbalwedstrijd tussen de twee Europese grootmachten. Elke keer dat de clubs elkaar tijdens de competitie tegenkomen is de eer van een overwinning vele malen belangrijker dan de punten. De duels zijn een kampioenschap op zich. Elk seizoen heeft een confrontatie minimaal tweemaal plaats. Maar een botsing der giganten in het belangrijkste Europese voetbaltoernooi is zeldzaam.

In de aanloop naar de wedstrijd van vanavond proberen de trainers elkaar ervan te overtuigen dat ze over een allerminst fitte selectie beschikken. Real Madrid mist in elk geval de in Catalonië gehate Portugse ster Figo door een schorsing. Figo speelde tussen 1995 en 2000 voor Barcelona en werd in de Catalaanse hoofdstad een idool. In de zomer van 2000 werd hij door Real Madrid voor ruim 60 miljoen euro bij Barcelona weggekocht. Dit tot grote woede van de supporters van Barcelona. Tijdens de eerstvolgende confrontatie tussen Barcelona en Real werd Figo een paar maanden later in Nou Camp onthaald op een golf van haat.

Figo wordt er nu in Spanje van beschuldigd tijdens de kwartfinale van de Champions League tussen Real Madrid en Bayern München bewust een gele kaart te hebben gezocht om niet nog eens in de halve finale naar Barcelona te moeten en daar weer de Catalaanse haat te moeten ondergaan. In de tweede confrontatie, volgende week in Madrid, kan Figo dan weer excelleren temidden van Zidane, Raúl en Roberto Carlos.

Real Madrid mist vanavond ook Morientes. De topscorer van Real wordt gehinderd door een blessure. Coach Del Bosque deed de afgelopen dagen nog geheimzinnig over de inzetbaarheid van Zidane, maar de verwachting is dat de Franse spelmaker vanavond zijn opwachting maakt.

Barcelona-trainer Rexach mist door blessures verdediger Puyol en de Braziliaanse ster Rivaldo. Xavi is geschorst. Coco, Cocu en Kluivert behoren volgens de coach nog tot de twijfelgevallen. Een schietgebedje aan de beschermheilige van Catalonië wil voor een wedstrijd tegen Real Madrid nog wel eens voor een plotselinge wonderbaarlijke genezing zorgen.

Ruim veertig jaar geleden, in de seizoenen 1959/1960 en 1960/1961, troffen de twee clubs elkaar voor het laatst in de strijd om de Europa Cup voor landskampioenen. Real Madrid kwalificeerde zich daarvoor als titelverdediger van de beker, terwijl Barcelona werd toegelaten als kampioen van Spanje. In het voorjaar van 1960 leed Barcelona twee keer een 3-1 nederlaag in de halve finale van de Europa Cup I. Real Madrid won dat jaar de beker door in een legendarische finale in Glasgow Eintracht Frankfurt met 7-3 te verpletteren.

Een seizoen later volgde de botsing al direct in de eerste ronde van de Europa Cup I. Barcelona kreeg de zo hevig verlangde revanche. In Madrid bleven de `roodblauwen' op 2-2 steken, maar in het eigen Nou Camp-stadion was een 2-1 zege in de return genoeg. Niet alleen bereikten de Catalanen de volgende ronde, maar wat vooral telde was dat de Europese hegemonie van Real Madrid was beëindigd. In de jaren 1956 tot 1960 veroverde Real Madrid namelijk met supersterren als Di Stéfano, Gento en Puskas vijf keer op rij de Europa Cup voor landskampioenen.

Barcelona haalde in 1961 zelf de finale, maar verloor daarin van het Portugese Benfica. Een gouden tijdperk van het Spaanse voetbal werd daarmee afgesloten. Het lukte Barcelona pas in 1992 onder de toenmalige coach Johan Cruijff om in de finale tegen Sampdoria de Europa Cup binnen te halen. Ronald Koeman maakte destijds uit een vrije trap het enige doelpunt in die eindstrijd. Een beeld van de schietende Koeman staat nog altijd in het museum van Barcelona.

In 1998 luidde opnieuw Real Madrid een gouden tijdperk voor het Spaanse voetbal in door in de finale van de Champions League Juventus te verslaan. Twee jaar later won de ploeg weer de beker door in een Spaans onderonsje Valencia weg te vagen. Vorig jaar werd Spanje in de finale van de Champions League vertegenwoordigd door Valencia. Ze verloor van Bayern München.

Met de clash tussen Barcelona en Real Madrid is Spanje voor de derde keer op rij verzekerd van een finalist in de Champions League. Al zal de aanhang van de club die volgende week in de return verliest, vurig hopen dat de beker dit keer niet in Spanje blijft.