Amerikaanse bridgeprof in valsspelaffaire naar rechter

Vals spel of handicap? Dat is de vraag in een vermeende valsspelaffaire in het Amerikaanse bridge waarin een varken een rol speelt.

De Amerikaanse bridgebond (ACBL) is in juridische strijd verwikkeld met John Blubaugh, een bridgeprofessional uit het Midden-Westen van de Verenigde Staten die is betrapt op bedrog, het steken van spellen, en is daarvoor geschorst. Bij de civiele rechter vecht hij zijn schorsing aan.

Door een spel op een bepaalde manier te schudden, zou Blubaugh precies weten bij wie belangrijke kaarten terechtkomen. Tijdens het schudden regelt hij het zo dat hij weet welke kaart, vaak een aas, onderop komt te liggen. Blubaugh gaf die kaart steevast aan zijn partner, die zelf niet op de hoogte was van het valse spel.

De Amerikaanse bridgebond kreeg het vermoeden dat Blubaugh vals speelde en besloot in het geheim zijn wedstrijden te filmen. Tevens riep de bond de hulp in van Norman Beck, een kaartexpert uit Las Vegas en hoofd beveiliging van een casinoketen. Tijdens een zitting liet de speciale commissie van de ACBL zich met behulp van een toelichting van Beck door de beelden overtuigen. Blubaugh werd schuldig bevonden en voor vier maanden geschorst wegens incorrect schudden. Blubaugh ging in beroep, waarbij hij zijn onhandige manier van schudden verklaarde. In zijn jeugd was hij op de boerderij van zijn ouders tijdens het voeren van een vierhonderd kilo zware zeug het topje van zijn rechterringvinger kwijtgeraakt. Daarbij waren ook de zenuwen van de andere vingers beschadigd.

De jury was niet onder de indruk van het `varken à décharge' en verlengde de schorsing tot anderhalf jaar. Bovendien mocht Blubaugh tien jaar lang niet meer schudden. De uitspraak betekende het definitieve einde van Blubaughs actieve bridgeloopbaan.

Vervolgens werd de bridger door zijn vrouw verlaten. De aangeslagen Blubaugh blijft vechten voor rechtsherstel, maar doet dat nu voor de civiele rechter, waarvoor de zaak in september zal dienen. Blubaugh eist eerherstel en vordert een bedrag van drie miljoen dollar aan schadevergoeding. Hij beweert dat de ACBL van hem af probeerde te komen door de fraudezaak tegen hem te verzinnen. De Amerikaanse bridgebond zou hem al jaren als een zeer lastig lid hebben beschouwd.

Op zijn internetsite meldde Blubaugh dat hij vanaf het WK van 1994 met regelmaat melding maakte van financiële wantoestanden binnen de ACBL. Op kosten van de leden van de bond eigenden officials zich allerlei onnodige privileges toe (vervoer met luxe limousines en verblijf in vijfsterrenhotels) en was vriendjespolitiek van belang bij het toebedelen van baantjes. Blubaugh ergerde zich en kreeg voor elkaar dat hij zitting kreeg in de Board of Governors, een orgaan dat toezicht houdt op de bedrijfsvoering van de bond.

Volgens Blubaugh zat de ACBL niet te wachten op een klokkenluider. Bij eerdere gelegenheid had de bond eens geprobeerd hem uit het bestuur te werken door hem te beschuldigen van het vervalsen van `meesterpuntenbrieven'. Die aantijging kon niet worden hardgemaakt, zodat de eerste aanval door Blubaugh was afgeslagen.

De bridgewereld kijkt uit naar de beslissing van de burgerrechter, in september. Onlangs heeft Blubaugh de videobanden vrijgegeven aan de Nederlandse bridgejournalist Onno Eskes. De Amerikaan is van mening dat de tapes niets bewijzen.

De beelden zijn te zien op www.imp-bridge.nl. Van belang is dat de ACBL niet heeft aangetoond dat Blubaugh voordeel heeft genoten van de spellen die hij zou hebben gestoken.

Gerectificeerd

Bridgeprof

Boven het artikel Amerikaanse bridgeprof in valsspelaffaire naar rechter (23 april, pagina 13) ontbreekt de naam van co-auteur Onno Eskes.