Onderzoek kartel bij Christie's, Sotheby's

De Europese Commissie is begonnen met een onderzoek naar verboden kartelpraktijken door de twee grootste veilinghuizen voor kunst ter wereld, Christie's en Sotheby's. Dat kan leiden tot forse boetes voor de gerenommeerde bedrijven.

De zaak is twee jaar geleden aan het rollen gebracht nadat de voormalige baas van Christie's, Christopher Davidge, bewijsmateriaal had overlegd waaruit bleek dat de twee bedrijven verboden afspraken hadden gemaakt over de courtage.

In de Verenigde Staten loopt al een rechtzaak tegen bestuursvoorzitter A. Alfred Taubman van Sotheby's. Hij wordt ervan verdacht kopers in de afgelopen zes jaar 43,8 miljoen dollar te veel in rekening te hebben gebracht door met Sotheby's samen te spannen.

De twee veilinghuizen hebben samen 90 procent van de kunsthandel in de wereld in handen, die wordt geschat op 4 miljard euro per jaar. Beide bedrijven werken aan het Europese onderzoek mee, omdat de Commissie een regeling kent waarbij `verklikkers' geen boete krijgen.

In de jaren tachtig en begin jaren negentig voerden beide huizen een moordende concurrentiestrijd met steeds lagere veilingtarieven. In 1993 spraken de toenmalige topmannen af om daar een einde aan te maken door de commissies onderling af te stemmen. Ook op andere punten maakten ze afspraken, zoals over veilinggaranties en betalingsvoorwaarden.

In de VS is bestuursvoorzitter A. Alfred Taubman van Sotheby's (78) in december vorig jaar al schuldig bevonden. Volgens de Amerikaanse aanklagers is Taubman een hebberige crimineel die voor zijn praktijken drie jaar gevangenisstraf verdiend. Maar diens advocaten schilderen de multimiljonair als een ,,buitengewone burger'' met een breekbare gezondheid. Aanstaande maandag doet een federale rechter uitspraak in de zaak.