IJshockeyers doorbreken negatieve reeks

Kommer en kwel was het de laatste dagen in het kamp van de Nederlandse ijshockeyers. Maar wie ontredderde gezichten meende aan te treffen, kwam bedrogen uit. Blijmoedig bijna incasseerde het gezelschap van bondscoach Manfred Wolf de ene na de andere nederlaag bij het WK voor B-landen, in de wetenschap dat het zeslandentoernooi in Eindhoven pas na drie duels daadwerkelijk zou beginnen.

Na Kazachstan (2-4), Frankrijk (2-4) en Wit-Rusland (4-15) gold Kroatië immers als ,,een minimaal gelijkwaardige tegenstander van wie wij niet alleen kunnen maar vooral ook moeten winnen'', verklaarde de ene na de andere international de afgelopen dagen. Die wens ging gisteren in vervulling: 4-2. Ook al leek de ploeg in de eerste periode het onheil over zichzelf af te roepen door opzichtig te falen in de afronding.

Ter verklaring van de stroeve openingsfase verwees Wolf naar de mokerslag die Wit-Rusland een dag eerder had uitgedeeld. ,,De pijn zat nog in onze benen en onze hoofden'', zo herinnerde de 44-jarige Canadees met een Duits paspoort aan het duel waarin doelman Marcel den Hartog een nachtmerrie beleefde. In zijn eerste volledige A-interland fungeerde de sluitpost van de Tilburg Trappers immers als schietschijf van de ploeg die twee maanden geleden titelkandidaat Zweden verraste in de kwartfinales van het olympisch toernooi in Salt Lake City.

,,Een wedstrijd om snel te vergeten'', mokte Wolf na afloop van het eenzijdige duel dat rechtstreeks op de Wit-Russische tv werd uitgezonden. Morgen gebeurt dat weer wanneer de ploeg van de weergaloze doelman Andrey Mezin het toernooi besluit met een wedstrijd tegen mede-koploper Frankrijk. De winnaar van die tweestrijd mag volgend jaar, samen met Denemarken of Hongarije, zijn opwachting maken in de zestien landen sterke eredivisie van het internationale ijshockey.

Daar kunnen Wolf en de zijnen slechts van dromen. Het treffen met het vorig jaar uit de A-poule gedegradeerde Wit-Rusland onderstreepte eens temeer dat Nederland sinds de opsplitsing van de Sovjet-Unie en de elders geleidelijke overgang van amateurisme naar professionalisme hopeloos achterop is geraakt. Onoverbrugbaar groot is de kloof, zo weet ook Wolf. Gisteren refereerde hij nog maar eens aan de bittere realiteit: ,,Wij werken overdag, they play hockey the whole day.''

Slechts drie spelers uit zijn drieëntwintigkoppige selectie verdienen hun brood met ijshockey: Tommie Hartogs (Kassel Huskies), Mark Bultje (Manchester Storm) en Chris Brant (Sheffield Steelers). Een vierde routinier, aanvaller David Livingston, heeft dat jarenlang gedaan, maar ging onlangs met pensioen. Hoewel niet meer de jongsten is hun inbreng onmisbaar. Die ervaring vertaalt zich in spelinzicht en handelingssnelheid – eigenschappen die de jonge garde ontbeert. Dat bewees het oefenduel van vorig najaar, toen een veredelde Nederlandse jeugdploeg met 23-1 van het ijs werd geveegd door Denemarken.

Niet voor niets betekent `een succesvol WK' de laatste jaren steevast niet degraderen en, als het even kan, één verrassende uitslag neerzetten. Vorig jaar, bij de wereldtitelstrijd in Grenoble, slaagde de ploeg in die heimelijke opdracht door gastland Frankrijk een punt afhandig te maken: 4-4. Juichend stapte het gezelschap van (toen nog) bondscoach Brian de Bruyn na de voorlaatste plaats, en dus prolongatie van de B-status, in de bus op weg naar huis.

Tegen hekkensluiter Zuid-Korea kan Nederland zichzelf morgen verbeteren door de vierde plaats veilig te stellen. Dat moet, gelet op het tot dusverre wankelmoedige optreden van de Aziaten, een niet al te lastige opgave zijn. Tegen Frankrijk (10-0) leden de vorig jaar uit de C-poule ontsnapte Zuid-Koreanen gisteren de vierde nederlaag op rij.

Hoewel Wolf gisteren benadrukte dat ,,het toernooi zaterdag pas over is'', keek de clubcoach van Geleen voorzichtig vooruit. Na het WK loopt zijn contract af. Graag zou Wolf aanblijven, want: ,,Die jonge talentvolle jongens zijn vreselijk leergierig, dat schept veel voldoening.'' Toch overweegt Wolf binnenkort een beproefd recept toe te passen en een aantal Nederlandse Canadezen aan zijn selectie toe te voegen. In de aanloop naar het WK deed hij al vergeefse pogingen om ,,twee perfecte mentoren'' (Ray Gallagher en Jason MacKechnie) aan een Nederlands paspoort te helpen.

Wolfs voornemen staat haaks op het beleid van de bond. Om het talent van de ongeveer zestig jeugdspelers op een van de drie internaten (Groningen, Nijmegen en Tilburg) verder te ontplooien, ontkomt de Nederlandse ijshockeybond niet aan het terugbrengen van het aantal imports, weet voorzitter Jan de Greef. Komend seizoen zijn nog slechts vijf in plaats van zes buitenlandse spelers welkom bij vier van de vijf clubs uit de Superliga. Landskampioen Amsterdam mag het, bij gebrek aan jeugd, doen met acht in plaats van tien imports.

Nederland

4

Kroatië

2

Periodestanden 0-0, 2-1, 2-1. 24. Gojanovic, 29. Jacco Landman 1-1, 32. Schaafsma 2-1, 48. Kopajtic 2-2, 52. Bultje 3-2, 55. Livingston 4-2. Schds: Krog (Den). Tsch: 700. Tijdstraffen: Nederland 8, Kroatië 16.