Toch maar niet naar de Geboortekerk

Overal zit het Israëlische leger op de Westelijke Jordaanoever – steden bezet, dorpen binnengevallen, controleposten. Hoe zijn twee Japanse toeristen dus in hartje Bethlehem terechtgekomen? Het blijft een raadsel. De Japanners zelf, Yuji Makano en zijn vriendin Mina Takahashi, zeiden dat ze al zes maanden onderweg waren en al die tijd geen kranten hadden gelezen of televisie gekeken. Van het Israëlische offensief tegen de Palestijnse terreur wisten ze niets af. En toen ze eenmaal in Bethlehem waren aangekomen – afgezet door een taxi bij een controlepost in de buurt, zeiden ze – waren ze zo in een reisgids verdiept geweest dat ze niet doorhadden dat ze in een oorlogsgebied waren terechtgekomen. Persfotografen in kogelvrijvest en helm moesten hen op de gevechtsschade en het militaire materieel om hen heen wijzen.

Op hun aanraden zagen de Japanners af van hun plan de Geboortekerk te bezoeken waar 200 Palestijnen en 50 geestelijken al meer dan twee weken door het Israëlische leger worden belegerd.

Gisteren kwam een eerste getuigeverslag van de toestand in de kerk. Het is er verschrikkelijk – koud, gebrek aan voedsel en niemand kan slapen door het lawaai dat het leger met dat doel buiten maakt, maar de stemming is niet naar een overgave. Een 16-jarige Palestijn, Jihad Abu Qamil, had er zelf wel genoeg van gekregen en was gevlucht. Hij werd door het leger aangehouden, enkele uren ondervraagd en naar huis gestuurd.

Jihad was op de tweede dag van het beleg naar de kerk gegaan om voedsel te brengen naar vrienden, maar was er zelf vast komen te zitten. Uiteindelijk was de kou in de kerk hem wel opgebroken. ,,Het is er net een gevangenis'', zei hij. De Israëlische militairen hadden hem met name gevraagd naar de toestand in de kerk en het moreel van de mensen binnen.

,,Er is geen sprake van dat iemand het zal opgeven'', zei Jihad gisteren tegen journalisten. ,,Ze weten dat Israël het niet zal wagen om de kerk aan te vallen.'' Maar ook: ,,Iedereen is bang om weg te gaan omdat ze denken dat ze worden neergeschoten.'' Israël zegt dat het beleg zal voortduren tot de Palestijnen, onder wie volgens Jeruzalem 30 gezochte terroristen, zich overgeven.