Nieuwe insectenorde ontdekt

Duitse en Deense biologen hebben voor het eerst sinds 1914 een nieuwe insectenorde ontdekt; de orde van de Mantophasmatodea. Bij het bestuderen van drie al eerder gevonden insectenexemplaren kwamen de onderzoekers tot de slotsom dat deze dieren niet in de ruim dertig al bekende insectenordes waren in te delen.

Het onderzoek, dat voor veel insectenkundigen als een verrassing komt, werd gisteren vervroegd vrijgegeven door het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science.

De nieuwe classificatie is gebaseerd op slechts drie insect-exemplaren die al lang in Europese museumcollecties op naamgeving lagen te wachten. Eén exemplaar werd al in 1909 in Namibië gevonden, een ander werd in 1950 in Tanzania opgeprikt. Het derde exemplaar is een fossiel van 45 miljoen jaar oud in barnsteen, afkomstig uit het gebied rond de Oostzee.

In de biologie is een orde een categorie van een groep dieren of planten die tussen het niveau van families (zoals de steekmuggen) en klassen (insecten, zoogdieren, reptielen) ligt. Met slechts drie soorten vormt Mantophasmatodea nu de kleinste insectenorde. Van de 32 andere insectenordes (waaronder bijvoorbeeld de vliegen, de vlooien en de vlinders) is er slechts één met minder dan twintig soorten (de ijskruipers). De grootste insectenorde (de kevers) telt meer dan 300.000 soorten. Tot nu zijn er zo'n 750.000 insectensoorten bekend, maar deskundigen denken dat nog maar de helft van de insectenbiodiversiteit is beschreven.

De Mantophasmatodea zijn vleeseters; uit hun maaginhoud blijkt dat zij hoofdzakelijk leven van andere insecten.

De onderzoekers baseerden de naam van de nieuwe orde op de Latijnse namen voor bidsprinkhaan (Mantis) en wandelende takken (Phasmida), omdat de beschreven insecten daar enigzins op lijken. In detail blijken de lichaamskenmerken echter duidelijk te verschillen van sprinkhaan en wandelende tak.

De ontdekking van de nieuwe insectenorde heeft entomologen en systematici overal ter wereld ertoe aangezet om hun collecties nog een goed na te pluizen of er toevallig ook een exemplaar van deze nieuwe orde tussenzit. Er zijn al mogelijke kandidaten gevonden, waaronder ook een aantal levende in Namibië.