News Corp pikt vlaag op en wint zesde etappe

Team News Corp heeft de zesde etappe in de Volvo Ocean Race gewonnen. Vanochtend om twaalf over acht (Nederlandse tijd) passeerde het Australische team de finishlijn in Baltimore na drie dagen, dertien uur, twaalf minuten en 32 seconden.

Een mooier verjaardagscadeau had het team zijn afgestapte co-schipper Ross Field niet kunnen geven. Field (53) besloot vorige week voor vertrek uit Miami niet verder te varen vanwege de ernstige rugblessure die hij tijdens de derde etappe van Sydney naar Auckland na een val opliep. Field, een veteraan die al drie keer de wereld is rondgezeild, bleef de vierde en vijfde etappe nog wel aan boord met `kilo's pijnstillers'. Verder varen achtte hij nadien niet meer verantwoord.

Vlak voor de start in Miami verklaarde Field op de kade al lachend: ,,Waarschijnlijk doen ze het beter zonder mij.'' De korte etappe van slechts 875 mijl (ruim 1.600 kilometer) begon afgelopen zondag in Miami met een ongekend fenomeen voor deze oceaanwedstrijd; zes van de acht boten maakten een valse start en moesten omkeren.

De eer was aan het enige vrouwenteam Amer Sports Too om met een volmaakt getimide start als eerste weg te zijn. Die triomf duurde niet lang. Alras waren ze ingehaald en begon de spannende strijd tussen een kopgroep van vier, de Amer Sports One, de Assa Abloy, Team News Corp en de Illbruck. Die zaten elkaar soms zo letterlijk op de hielen dat de boten maar een paar bootlengtes van elkaar waren verwijderd.

Na de Golfstroom volgde de moeizame tocht door Chesapeake Bay, berucht om zijn vele windschiftingen, ondieptes en vissersnetten. News Corp pikte gisterenmiddag als eerste een vlaag op en won nipt. Want 26 minuten na News Corp finishte de Amer Sports One van Grant Dalton, die tot het laatste moment een bedreiging vormde. Dat leidde tot het commentaar van andere schippers dat Dalton, die al een tijdje moppert over zijn `langzame' boot, niet langer moet zeuren over het ontwerp.

Zes van de acht boten in de Ocean Race zeilen met een ontwerp van goeroe Bruce Farr. Dalton koos voor een German Frers ontwerp en gaf het Farr-ontwerp aan zijn zusterteam, de Amer Sports Too. Dalton's boot, veel breder dan de Farr-ontwerpen, staat inmiddels bekend als de fat bottomed girl.

Twintig minuten na Dalton finishte de Zweedse Assa Abloy als derde en dat betekende een opmerkelijke comeback voor het team. Maandag ontsnapte de boot nog op het nippertje aan zinken. De navigator zette 's nachts per ongeluk, terwijl de generator aanstond, een verkeerde knop om en blies daarmee een waterleiding op. Het team herstelde zich en wist op de finishlijn leider Illbruck op drie minuten achterstand tehouden.

De uitslag heeft geen grote gevolgen voor het klassement: Illbruck staat nog altijd riant bovenaan met 41 punten, Assa Abloy volgt met 34 punten, Amer Sports One heeft nu 32 punten en Team News Corp 31.

In de loop van de dag werden de laatste vier boten verwacht met als spannende apotheose of het het vrouwenteam Amer Sports Too nu eens zou lukken de Noorse Djuice Dragons van schipper Knut Frostad voor te blijven. De vrouwen zijn tot nu toe altijd als laatste geeindigd. De volgende etappe start op 28 april vanuit Annapolis en leidt de vloot terug naar Europa naar het Franse La Rochelle.