Geen duidelijkheid fusie HP en Compaq

De fusie tussen de Amerikaanse computerproducenten Hewlett- Packard en Compaq staat nog steeds niet onomstotelijk vast, ondanks de gisteren herhaalde melding dat een krappe meerderheid van de aandeelhouders zich voor het fusievoorstel van beide directies heeft uitgesproken.

Het openbaar ministerie in New York en de Amerikaanse beurswaakhond, de Securities and Exchange Commission (SEC), hebben een vooronderzoek ingesteld naar de omstandigheden waaronder grote financiële partijen op het laatste moment hun stem gaven aan de omstreden fusie tussen de twee fabrikanten in de informatietechnologie.

Op 19 maart konden de aandeelhouders stemmen over de fusie. Volgens de gisteren bekend gemaakte, voorlopige resultaten van de telling van de 1,63 miljard stemmen heeft 51,4 procent zich voor samengaan van de twee computerbedrijven verklaard; 48,6 procent was tegen. Dat betekent een verschil van zo'n 45 miljoen stemmen.

Walter Hewlett, erfgenaam van een van de oprichters en grootaandeelhouder, zegt nog steeds niet overtuigd te zijn. Hij heeft op eigen kosten een grootschalige campagne geleid tegen het voorstel van de HP-directie om Compaq voor 19 miljard dollar (21,4 miljard euro) over te nemen. Hewlett houdt vol dat onzuiverheden zijn begaan om aan het vereiste aantal stemmen te komen. Volgende week begint het proces dat hij heeft aangespannen.

Carly Fiorina, HP's bestuursvoorzitter, voorspelde direct na de stemming al dat zij net genoeg stemmen had gehaald om haar plan door te zetten. Gisteren herhaalde zij die claim aan de hand van de vervroegd bekend gemaakte voorlopige uitslag. Het leek vooral een zet in het public-relationsgevecht rond de fusie, dat weer oplaaide toen HP maandag moest toegeven dat de SEC en de officier van justitie in Manhattan een onderzoek instellen naar de gang van zaken rond de beslissing van Deutsche Bank om, ondanks aanvankelijke bezwaren, de fusie toch te steunen.

Een uit het HP-hoofdkantoor in Palo Alto, Californië, uitgelekte voicemail suggereert dat Fiorina alles op alles heeft gezet om Deutsche Bank en een andere grote aandeelhouder, Northern Trust, van gedachten te doen veranderen en voor te laten stemmen. Walter Hewlett verwijt de HP-directie onder meer ten onrechte bedrijfsmiddelen te hebben gebruikt om de gewenste stemmen van beide financiële instellingen te krijgen.

Zowel Deutsche Bank als HP ontkent de beschuldigingen. De HP-directie toonde zich gisteren verheugd over de voorlopige uitslag van de telling, maar erkent dat de kans groot is dat Hewlett een hertelling van de stemmen zal vragen. Amerikaanse juristen, vertrouwd met dit onderdeel van het ondernemingsrecht noemen het hoogst ongebruikelijk dat de afloop van een stemmengevecht over een fusie zodanig wordt omgeven met onderzoek van de beurswaakhond en het openbaar ministerie.

Het Huis van Afgevaardigden in Washington overweegt wetgeving aan te nemen die de SEC grotere bevoegdheden geeft managers die verantwoordelijk zijn geweest voor onjuiste financiële praktijken bij hun bedrijven, te kunnen verwijderen. Sinds het Enron-debacle zit de schrik er bij bedrijven en overheden goed in. Het Congres wil de wetgeving aanscherpen die het toezicht op financiële verslaglegging van bedrijven regelt.