Champagne op dagje Silverstone

Kort na de race in Imola rijden de Formule I-coureurs in Silverstone weer hun testronden. Voor de fans van Jordan is er ondanks de sportieve malaise waarin het team verkeert reden om de champagneflessen te ontkurken.

Hoe dichter je het circuit van Silverstone nadert, hoe meer draglines, vrachtwagens en bulldozers opdoemen. Aan de uitgebreide werkzaamheden – nieuwe wegen worden aangelegd – is te zien dat de organisatie van de Formule I-race in Silverstone de woorden van Formule I-baas Bernie Ecclestone serieus heeft genomen. Geen circuit dat tijdens raceweekenden zo slecht bereikbaar is als het voormalige vliegveld van de Royal Air Force (RAF), ongeveer honderd kilometer ten noordwesten van Londen. Ecclestone dreigde Silverstone van de Formule I-kalender te schrappen als de toegangswegen niet drastisch zouden worden verbeterd.

Verschillende Formule I-teams testen deze week uitgebreid op Silverstone. Dinsdag, twee dagen na de Grote Prijs van San Marino in het Italiaanse Imola, gaan de wagens van Williams-BMW, Jordan, Jaguar, BAR, Sauber, Arrows en Renault het zonovergoten circuit op. Op dat moment zijn de meeste wagens waarmee zondag de race in Imola is gereden in trucks nog onderweg naar hun thuisbasis, in de meeste gevallen fabrieken in Engeland en veelal nabij Silverstone.

Sommige coureurs genieten op deze eerste testdag nog van een vrije dag, zoals Giancarlo Fisichella (Jordan) en Juan Pablo Montoya (Williams-BMW). Anderen, zoals Jenson Button (Renault), Heinz-Harald Frentzen (Arrows) en Eddie Irvine (Jaguar), draaien alweer hun rondjes. Alles wat ze daar tot en met morgen doen, staat in het teken van de volgende race, op 28 april in Barcelona.

Enkele teams gebruiken de testdagen ook om gasten uit te nodigen. Zo zit de persruimte van het complex vol met ongeveer 150 genodigden. Het zijn voornamelijk leden van de Jordan Club, de officiële fanclub van het team van Eddie Jordan. Sommige Jordan-fans maken er een feestelijke dag van: bij de lunch wordt de ene na de andere fles champagne ontkurkt. Veel reden voor feest is er overigens niet. Na jaren van relatief succes lijkt een donkere periode aangebroken voor Jordan: vooral de nieuwe, lichte Honda-motor in de bolides van Jordan zorgt voor grote problemen. Zondag, in Imola, vielen beide Jordans al vroeg door pech uit.

Buiten verzorgt rij-instructeur Barrie Williams aan de lopende band rondleidingen over het circuit dat tijdens de Tweede Wereldoorlog een vliegveld was. Hier werd personeel van bommenwerpers getraind. De controletoren staat er nog, evenals een loods waar vliegtuigmotoren werden getest. Een hangar is opgeknapt en biedt nu onderdak aan een kartcentrum. Williams stuurt zijn busje langs het circuit en zoekt de plekken met het mooiste uitzicht. Hij vertelt over zijn carrière als racer en hoe hij tegenwoordig nog met Formule I-wagens uit het verleden rondrijdt, zoals de legendarische BRM uit de jaren zestig. Geen andere wagen produceert zo'n indrukwekkend geluid.

,,Daar is Stowe, de bocht waar Michael Schumacher in 1999 crashte en zijn benen brak'', zegt Williams. ,,Een snelle bocht, waar ze met tweehonderd mijl per uur op afkomen.'' Button en Irvine illustreren de woorden van Williams.

Plotseling is het stil op Silverstone. ,,Er zal wel een wagen van de baan gevlogen zijn'', speculeert Williams. Even later is in de verte een zee van oranje en blauwe zwaailichten te zien. Takelwagens, een ziekenwagen, een tractor en Landrovers staan op de baan. Uit een bandenstapel komt een zwaar beschadigde BWM-Williams tevoorschijn die al snel aan nieuwsgierige ogen wordt onttrokken door een zwart dekzeil en op een truck wordt getakeld. Testrijder Marc Gené is op hoge snelheid uit de bocht gevlogen, maar stapte ongedeerd uit.

Door de crash ligt de testsessie een tijdje stil en dat biedt gasten van Jordan gelegenheid op de foto te gaan of een praatje te maken met Takuma Sato, de Japanner die dit jaar in de Formule I debuteert. ,,Wat zijn dat'', vraagt een genodigde die wijst op zwarte `dingen' die rusten op de raceschoenen van Sato. ,,Kniebeschermers'', zegt de glimlachende coureur. Hij trekt ze op en demonstreert hoe de kussentjes de klappen opvangen als zijn knieën elkaar raken. Aan de buitenkant worden zijn knieën beschermd door zachte delen aan de binnenkant van de cockpit, legt hij uit.

Na de lunch wordt Sato in de perszaal aan de genodigden voorgesteld. Na een buiginkje loopt hij weer naar het circuit, om zeventig ronden te rijden. Met een Engelse pudding achter de kiezen maken genodigden zich op voor hun eigen race. Zonder helm, achter het stuur van een simulator.