Britse mariniers ingezet in Afghanistan

Voor het eerst sinds de geallieerde militaire operatie in Afghanistan zijn Britse mariniers ingezet bij gevechtsacties tegen overgebleven Talibaan en aanhangers van de terreurgroep Al-Qaeda.

De Britse mariniers zijn al een paar dagen actief in het hooggebergte van Zuidoost-Afghanistan, maar hun aanwezigheid daar is pas gisteren bevestigd. Het is de eerste keer sinds de oorlog met Argentinië om de Falklandeilanden dat Britse mariniers worden ingezet bij een grondoffensief.

Volgens de Britse militaire woordvoerder Paul Harradine nemen de mariniers deel aan een operatie in gebied dat waar voorheen een basis van de Talibaan en Al-Qaeda gevestigd was. De mariniers zullen het gebied ,,doorzoeken en Talibaan en Al-Qaeda-leden vernietigen'', aldus Harradine. Voorts zullen nog bestaande grotten onbruikbaar worden gemaakt.

Harradine, die terughoudend was met het verstrekken van informatie, wilde niet zeggen of het al tot een confrontatie met de moslimextremisten is gekomen. Wel zei hij dat bij de operatie tot dusver geen slachtoffers aan geallieerde zijde zijn gevallen. Het is onduidelijk hoeveel militairen bij de operatie betrokken zijn.

Het optreden in Zuidoost-Afghanistan is de eerste grote militaire actie sinds Operatie Anaconda, het Amerikaans-Afghaanse offensief rond het hooggebergte van Shahi Kot. Daarbij vielen volgens het Amerikaanse Ministerie van Defensie zeker achthonderd doden aan de zijde van de Talibaan en Al-Qaeda. Afghaanse regeringstroepen schatten het aantal veel lager. Zij zijn er bovendien van overtuigd dat veel moslim-extremisten gedurende het offensief zijn ontsnapt naar Pakistan.

Hoewel de meningen over de resultaten van het offensief rond Shahi Kot verdeeld blijven, lijkt steeds meer overeenstemming te bestaan over het falen van het offensief rond het grottencomplex van Tora Bora, begin december. De Amerikaanse krant The Washington Post heeft vandaag gemeld dat het Pentagon vrijwel zeker is dat terroristenleider Osama bin Laden zich in de eerste dagen van het offensief in Tora Bora bevond. Dat hebben niet bij naam genoemde regeringsfunctionarissen aan de krant gemeld.

De Amerikaanse inlichtingendienst zou zich baseren op de getuigenverklaringen van in Tora Bora gevangengenomen moslimextremisten die onafhankelijk van elkaar melding hebben gemaakt van een bijeenkomst in een grot waar Bin Laden gesproken zou hebben. Die zou aan het begin van het offensief hebben plaatsgehad, daarna zou Bin Laden zijn gevlucht. Volgens critici hebben de VS in Tora Bora te veel vertrouwen hebben gehad in lokale Afghaanse strijders. In Shahi Kot zouden de VS hun lessen hebben geleerd.