Vijf planeten staan op een rij

Vanaf morgen zijn vijf planeten een maand lang gelijktijdig zichtbaar. Dit gebeurt ongeveer eens in de honderd jaar. Vlak na zonsondergang, nog in de late schemering, wordt Mercurius vlak boven de horizon zichtbaar, ongeveer op de plaats waar de zon onder is gegaan. Hoger dan Mercurius staan achtereenvolgens Venus, Mars, Saturnus en Jupiter. Dat zijn alle vijf planeten die met het blote oog vanaf de Aarde zichtbaar zijn. De vijf werden planeten (dwalenden) genoemd omdat ze bewogen ten opzichte van de `vaste' sterren.

De zichtbare planeten staan aanvankelijk op een bijna rechte lijn langs het sterrenbeeld Stier. Jupiter komt de komende weken steeds lager te staan; Mercurius bereikt begin mei zijn hoogste stand aan de avondhemel en daalt dan weer. Mars, Venus en Saturnus clusteren ondertussen. Op 7 mei staan die drie binnen een hemelboog van nog geen drie graden. Een week later staan de vijf het dichtst bij elkaar, maar Mercurius staat dan nog maar laag boven de horizon. De planeten zien er uit als helder fonkelende sterren. Aldebaran en Betelgeuze zijn heldere sterren die steeds in de buurt staan.

Voor de liefhebbers: vanavond schuift de nieuwe maan voor de planeet Saturnus langs. Vlak voor elf uur raakt de donkere kant van de maanbol de planeet die vlak boven de westelijke horizon staat. In Groningen verdwijnt de planeet om 22.51 uur achter de donkere maanbol, in Maastricht om 22.58 uur. Ruim een half uur later komt de planeet weer tevoorschijn aan de rechter onderzijde van de lichte maansikkel.

De Saturnusverduistering door de maan is niet zeldzaam. In de tekening is de maan stilstaand getekend, maar in werkelijkheid beweegt, van aarde af gezien, de maan harder naar linksboven dan Saturnus naar rechtsonder. Een bescheiden telescoop of flinke verrekijker is een handig hulpmiddel, en natuurlijk een heldere avondhemel, waar in het westen van het land een goede kans op is.