Paus ontbiedt bisschoppen naar Vaticaan

Paus Johannes Paulus II heeft de roomskatholieke kerkleiders in de Verenigde Staten naar Rome ontboden. Aanleiding vormt de aanhoudende reeks onthullingen over seksschandalen waarin talrijke priesters verwikkeld zijn en die de kerk in een diepe crisis heeft gestort.

De speciale bijeenkomst, die gisteren door het Vaticaan werd gemeld, zal waarschijnlijk volgende week plaatshebben. Alle dertien Amerikaanse kardinalen en andere kerkleiders zijn opgeroepen. ,,Er zal een vergadering zijn met de paus en met andere bestuurders van de roomskatholieke kerk, maar het is nog niet bekend hoe lang zij zal duren'', aldus de woordvoerder van het Vaticaan.

De Amerikaanse katholieke kerk is de afgelopen maanden keer op keer in opspraak gekomen door onthullingen over seksuleel misbruik van kinderen door priesters. Daardoor is niet alleen haar geloofwaardigheid ernstig ondermijnd, maar ook haar financiële positie, omdat veel aanklachten zijn afgekocht.

De voorzitter van de Amerikaanse conferentie van bisschoppen, kardinaal Wilton Gregory, zei dat de paus hulp wil bieden bij het oplossen van de ernstigste crisis die de katholieke kerk in de VS teistert. ,,Het [schandaal] vervult hem met grote zorg. De Heilige Vader is, zoals iedere geestelijke, diep getroffen wanneer een van zijn gelovigen heeft geleden of is beschadigd'', aldus Gregory.

Sinds begin dit jaar zijn in Amerika al tientallen priesters geschorst of ontslagen wegens seksueel misbruik van minderjarigen. Aanvankelijk wilde de kerk de gegevens niet aan justitie geven, maar de bisdommen van New York en Los Angeles hebben inmiddels besloten dat wel te doen.

De onthullingen kwamen op gang nadat prietser John Geoghan van het bisdom Boston in februari werd veroordeeld tot tien jaar cel. Tegen hem waren meer dan 130 klachten over seksueel misbruik ingediend. Kardinaal Bernard Law van Boston gaf begin deze maand toe dat hij al jarenlang op de hoogte was van Geoghans misdragingen. Law zei eind vorige week dat hij niet van plan is af te treden.

Laws collega-bisschop van Palm Beach, Anthony O'Connell, trad begin maart wel af, nadat hij had bekend eind jaren zeventig een seminariestudent seksueel te hebben misbruikt. Eerder deze maand bevestigde bisschop Roger Mahoney dat justitie een onderzoek naar hem is begonnen naar aanleiding van een beschuldiging wegens seksueel misbruik van een leerlinge in 1970. Kort daarvoor was bekend geworden dat priester Don Rooney in Cleveland, Ohio, zelfmoord had gepleegd. Hij was beschuldigd van aanrading van een minderjarig meisje in 1980.