Pas op: accountant met rode vlag

UPC waarschuwt voor Arthur Andersen, en accountant Andersen waarschuwt voor kabel- en internetbedrijf UPC. De vraag is: wie krijgt als eerste gelijk?

Steeds als UPC, Europa's leidende kabelbedrijf, met cijfers komt, is de financiële situatie penibeler. Het verlies over 2001 was door kolossale rentebetalingen en door de afwaardering van diverse bezittingen 4,4 miljard euro. Dat is na het recente 7,5 miljard verlies van KPN het hoogste ooit in het Nederlandse bedrijfsleven. Al heeft UPC een Amerikaanse grootaandeelhouder, in de persoon van media-belegger J. Malone, en beursnoteringen in Amsterdam en New York, de firma is een Nederlandse NV.

Het vermogen van UPC, de buffer tegen verdere verliezen, is negatief. Het bedrijf is technisch failliet nu het is gestopt met rentebetalingen op enkele leningen.

De aandelen bevinden zich in Amsterdam op het zogeheten strafbankje van de Euronext effectenbeurs en dreigen zelfs wegens langdurig lage koersen verwijderd te worden van de Amerikaanse schermenbeurs Nasdaq. Een financiële sanering, waarbij de bestaande aandeelhouders worden weggevaagd, moet UPC weer tijd van leven geven. Ruim twee jaar geleden piekten de aandelen op 84,90 euro, gisteren raakte de beurskoers 0,09 euro.

Logisch dat accountant Andersen in zijn goedkeurende verklaring van de cijfers over 2001 waarschuwt dat de continuïteit van UPC niet verzekerd is. Ook als Andersen in de nasleep van de flop-controle van de bankroete Amerikaanse energiehandelaar Enron niet onder justitievuur was gekomen, zou de accountant nu de rode vlag boven UPC hebben moeten hijsen.

Maar UPC zwaait ook met een vlaggetje. In de stukken die het afgelopen weekeinde bij de Amerikaanse beurscommissie SEC zijn gedeponeerd staat een aparte paragraaf over Andersen. De Amerikaanse zusterorganisatie van Andersen Nederland wordt verdacht van strafbare feiten. Hoe lang de Amerikaanse beurscommissie nog jaarrekeningen accepteert met een goedkeurende verklaring van Andersen, is onduidelijk. Als de SEC Andersen in de ban doet, zal UPC naar eigen zeggen prompt een nieuwe accountant zoeken.

In 2000, het meest recente jaar waarover gegevens beschikbaar zijn, betaalde UPC zijn accountant 1,8 miljoen euro voor controle van de jaarcijfers en 2,7 miljoen voor diverse adviezen, onder meer over belastingen en bij overnames.

Drie Nederlandse accountantsfirma's bieden nu op de activiteiten van Andersen Nederland. Maar of de winnaar ook de klandizie krijgt van probleemklant UPC is twijfelachtig. Dat beslist uiteindelijk de Amerikaanse grootaandeelhouder van UPC.