Argentijnse mier marcheert ook hier

Europa staat aan de vooravond van een bloedige oorlog. Dat verwachten wetenschappers die vandaag een studie hebben gepresenteerd over Argentijnse mieren aan de kust van Portugal, Spanje, Zuid-Frankrijk en een deel van Italië.

De miljarden mieren vormen één gezamenlijke `superkolonie' die door onderlinge samenwerking in staat is andere soorten te verslaan. Uit het onderzoek, dat is gepubliceerd in Proceedings of the National Academy of Science, blijkt dat in de buurt van de Argentijnse mieren negentig procent van de andere soorten is geëlimineerd.

Gewoonlijk bestrijden mieren uit verschillende nesten elkaar, ook als ze van dezelfde soort zijn. Maar volgens de wetenschappers zijn de Argentijnse mieren genetisch zozeer verwant, dat ze elkaar als soortgenoten herkennen, ook al komen ze van een verschillende mierenkoningin.

De onderzoekers hebben nog een tweede kolonie van Argentijnse mieren ontdekt, bij Barcelona. Deze kolonie is veel kleiner, maar nog steeds opvallend groot. Uit onderzoek bleek dat mieren uit de twee verschillende kolonies elkaar wel bestrijden.

Argentijnse mieren zijn waarschijnlijk in de jaren twintig van de vorige eeuw via schepen met planten in Europa aangekomen en vonden daar een klimaat waarin ze goed konden gedijen. ,,Het is interessant om te zien hoe de introductie in een nieuwe leefomgeving de sociale organisatie kan veranderen'', aldus Laurent Keller van de universiteit van Lausanne. ,,In dit geval heeft het geleid tot de meest hechte samenwerkende eenheid die ooit is ontdekt.'' Keller sluit niet uit dat de samenwerking op den duur fataal is voor de superkolonie, omdat de band afneemt met de koningin die zij moeten helpen opgroeien.

De Argentijnse mier zorgt ook in Californië al enige tijd voor problemen. De mier heeft alle andere miersoorten verdrongen, waardoor de gehoornde hagedis, die in het gebied huist, geen voedsel meer heeft. De Argentijnse mier biedt, zo blijkt, onvoldoende voedingsstoffen voor de hagedis.

Ook in Californië kwam het beestje waarschijnlijk mee met schepen die koffie en suiker vervoerden. Uit een studie van de universiteit van San Diego blijkt dat het aantal mieren vooral groeide onder invloed van de verstedelijking. ,,Ze hebben water en verkoeling nodig'', aldus bioloog Ted Case, ,,en die krijgen ze door de manier waarop de mens zijn omgeving manipuleert.''